The Last Supper

July14th 2019 was a gloomy Sunday for culinary fans, it was the last day for Emilie French Restaurant, one of the best French restaurants in Indonesia. We, and many people in the industry were surprised by the sudden decision. Moreover, it’s peer French fine dining restaurant, Cassis, also closed down on June 1st 2019. Is this the end of French fine dining era in Jakarta?

Before closing down, we met Wahjudi Rahardja, aka Yen, the owner of Emilie, to discuss about Emilie’s story, from the beginning until he came to a decision to close it own. Once in a while, his disappointment shows, but not a single regret, as he always stands for what he believes. When other restaurants prefer to serve the more popular menus for its sustainability (such as Nasi Goreng?) Emilie opted for other approaches that are in line with its identity as French restaurant. This is our last tribute to Emilie! It’s a classic battle between idealism VS pragmatism, and for Yen, it’s a fight well fought!

Please tell us about the beginning of Emilie.

We’ve been established for 14 years, from 2005, but actually the idea of Emilie has been around since 2013. We need 2 years to design such small space, because our (interior) designer was Jaya Ibrahim, who was very particular. When you work with Mr. Jaya, everything is custom.

Back then in 2005, how was the fine dining scene in Jakarta?

At the time I was still in Singapore, but I heard the famous one was Margaux (Shangri-La Hotel Jakarta). When we opened, they were closed down, we’ve been in The Jakarta Post article titled “Hello Emilie, Farewell Margaux”. And then of course we had Riva in Park Lane. We opened our door almost at the same time with Cassis, perhaps the difference was only about 1-2 months. From what I’ve known, they’ve been closed down (on June 1st 2019).

What was Emilie’s initial concept?

I always wanted to have my own restaurant; the initial idea was to make a bistro that serves western and Asian cuisine. At the time I was confident to manage all things, but my family insisted on using consultant to guide me. Finally, I had Antoine Audran as consultant, also our first Chef. After discussion, if we wanted to deliver truly good quality food, we had to choose either one of western or Asian.

We didn’t plan to have a fine dining restaurant, like what people think of Emilie now. We just wanted casual restaurant, it’s just French restaurant always seems to be tied to fine dining, and it led people to think it’s an occasional restaurant: for romantic dinner, proposal, or certain celebrations, until today many people are thinking that way.

Of course, there are pluses and minuses. Restaurant that has been labeled as occasional ones will have hard time, because people come not for the food, but for events. However, our goal was, “whenever you want to try French food, come to Emilie.”

Wait, you never claim yourself as fine dining?

We don’t! On the other hand, I want to be inclusive, everybody can come. Perhaps the impression came from our setting that’s quite formal, classic, but in terms of service, we’re not formal. I always want my staffs to be friendly, welcoming, there’s no place for arrogance, whatsoever. We claimed ourselves as “French restaurant” to warn people that we don’t serve Aglio Olio, pasta, or fried rice here, that was the idea. However, on the negative side, perhaps it might intimidate some people.

I recalled 2008 was the golden era for fine dining scene.

I don’t believe that, fine dining will always be there, it’s just the nowadays generation are getting more casual. Look at the your grandfather or father’s old photos, they wore suites, now? T-shirt, jeans, even the ripped ones. Society has changed, but to me, fine dining will always be an integral part of the society. In Europe, the fine dining scene is also hurt, but there’s still many people who appreciate it.

What was the cause? In term of economy, I think we’re doing much better than we were in 2008, I mean, the minimum wage back then was only Rp 1,5 millions?

Again, in Indonesia, we don’t grow up with French cuisine, it’s kinda difficult when people refuse to learn new things, only eat food they’re familiar with. For most Indonesians, fine dining is a new thing, from the service, to the ingredients. They don’t see it as everyday food, unless they travel a lot, or grow up abroad. In Jakarta, the number of French restaurants don’t reach 10, not even 4 for the authentic ones. They might use French names but the food is not necessarily French.

Indonesians want something familiar, perhaps like premium beef. It’s another story when we serve imported asparagus or mushroom from France, I don’t see they were as enthusiastic as when they have, let say wagyu. People think, they’re expensive, not filling enough, not as main course. So it’s a struggle for us, not to mention about the imported ingredients.

Among all fine dining restaurants, I always feel Emilie is one of the “true” French fine dining ones.

Thank you to feel that way. I opened this place to do something I love, and I know it’s true, I mean, in term of business, I am a fool. I don’t serve what people want solely because I don’t think the food doesn’t belong in the menu. I always think, whatever best ingredients I can get, that’s what I’ll serve to the customers, even though, people who understand and appreciate it are very few.

Recently, we had firefly squid (hotaru ika) from Japan. It was a very rare ingredient that you can also have in premium sushi restaurants, that will cost you millions for the set menu, and you’ll only have two pieces of it. I served it here in 3 course set menu for Rp 380.000, I didn’t see people went crazy for it.

It’s a very special product, very seasonal, I wouldn’t say people here are not prepared for this kind of things, let just say they’re not informed. You need to understand the difference between gourmand and gourmet. Gourmand is people who love to eat anything, but gourmet is a connoisseur who appreciate quality food.

Other fine dining restaurants tried to adapt by changing its concept into more casual one, why didn’t you do similar thing?

They did it because they realize the market for fine dining is very, very, very small. Not to mention you have other new upscale restaurants that are not fine dining, customers have more choices than ever. I don’t want to be cocky, but most of them can’t tell the difference in quality, so it’s like comparing apple to orange.

So, how did you adjust yourself? I saw you served lunch set menu.

Yes, we created new menus that are more affordable, using less imported products, and exposing good local produce. Indonesians often think our products are inferior, but as an archipelago nation, can’t we produce good quality fish? I have to say our fish is as good as imported ones. Perhaps, if you serve carp (gurame) in France, it would be a cool thing, similar to how we see French’s white cod or red mullet. French people will see them as ordinary, but we see it as luxury ingredients. We adjusted by using quality local vegetables, fish, but for meat, we’re not there yet, except for chicken. 

Any other adjustments?

 From the place’s concept, perhaps?Hmm... nothing. We still stick to French concept, using seasonal ingredients.

Actually, how long have you been thinking about closing down?

Of course, the idea of closing down is something we never want, but in term of business, it’s no longer feasible. Perhaps we need some rebranding or new concept. We live in an era where everything new is better. But actually, it’s not necessarily true. When I see a place that’s been there for 10 years, I think, “they must be doing something right”, compared to places that change its concept every 3 years.

Did the decision came from a certain moment, or it happened gradually?

Gradually, because I don’t see the situation will get any better, so I decided to close it down before it’s too late. But it’s okay, I’m proud, I’ve done what I always wanted, I did the best, no regret! 14 years is quite a long time for a restaurant in Jakarta, we had our moments, but nothing is permanent, right? When you start something, you always have to end it, as much as I want to hold it for as long as possible, but in reality, I can’t. Believe me, I’m the one who’s most disappointed with this decision.

What’s your future plan?

No idea, but if I have another chance in F&B, I’d take it, with different concept, perhaps? I don’t know, but my blood is in fine dining, I love fine dining so much. Who knows? I can’t say it’s over for me,life goes on and I never know what the future holds for me.

How would you like to be remembered for?

I would be thankful if people still remind me, but how I’d like to be remembered for?... At least as someone who’s true for himself, I don’t compromise on quality, effort, we go all out, and we’re proud to be able to do it for 14 years.

If you can go back in time, what are the things you’d do differently?

It’s tough, if you know the problems and the things I can change, I would have done them. The problem is, there are many things outside of my control. I always think Emilie as a timeless place, in term of interior, the food, but the reality is, people who appreciate it is very little. I can’t please everyone, but the higher you go, you’ll have less fans, because you have less number of people who understand what you’re doing.

I think, I’m a bad business owner, because I always fight the current, do you know what I mean? I don’t always give what people want. I think, there will be a day when people learn and appreciate what I was doing, but the truth is, I can’t sustain myself to see the day


Minggu, 14 Juli 2019, merupakan hari kelabu bagi penggemar kuliner, ini adalah terakhir Emilie French Restaurant beroperasi. Kami, dan tentu saja banyak orang di industri F&B terkejut dengan keputusan mendadak tersebut. Ditambah lagi, pada 1 Juni 2019, Cassis yang juga merupakan restoran fine dining Prancis juga berhenti beroperasi. Apakah ini akhir dari era restoran fine dining Prancis di Jakarta?

Sebelum Emilie tutup, kami bertemu dengan Wahjudi Rahardja, atau biasa dikenal dengan nama Yen, pemilik Emilie, untuk membahas kisah Emilie, dari awal hingga ia tiba pada keputusan untuk menutupnya. Sesekali tampak raut kekecewaan di wajahnya, namun tidak tampak penyesalan karena ia selalu mempertahankan hal yang ia yakini. Ketika banyak resto lain lebih memilih untuk menyajikan menu yang lebih populer demi kelangsungan hidup (katakanlah, Nasi Goreng), Emilie lebih memilih pendekatan lain yang lebih sejalan dengan identitasnya sebagai resto Prancis. Ini adalah penghormatan terakhir kami untuk Emilie! Ini adalah cerita pertarungan klasik antara idealisme VS pragmatisme, dan untuk Yen, it’s a fight well fought!

Bisa ceritakan sedikit soal awal berdirinya Emilie?

Kami sudah berdiri selama 14 tahun, tepatnya dari 2005, namun sebetulnya konsep Emilie ada sejak 2003. Kami butuh 2 tahun untuk mendesain tempat sekecil ini, karena desainer (interior) kami Pak Jaya Ibrahim, ya Anda tahu sendiri, very particular. Ketika Anda bekerjasama dengan Pak Jaya, everything is custom.

Pada waktu 2005, seperti apa skena fine dining di Jakarta?

Waktu itu saya masih di Singapura, namun setahu saya di resto fine dining di Jakarta yang terkenal saat itu adalah Margaux (Shangri-La Hotel Jakarta). Waktu kami buka, mereka tutup, kami pernah masuk di artikel The Jakarta Post yang judulnya “Hello Emilie, Farewell Margaux”. Lalu tentu saja ada Riva di Park Lane Hotel yang berdiri lebih dulu. Kami buka hampir berbarengan dengan Cassis, mungkin hanya selisih 1-2 bulan. Yang saya tahu, terakhir Cassis juga tutup (pada 1 Juni 2019).

Bagaimana ide awal Emilie?

Saya selalu berminat untuk membuka restoran, ide awalnya adalah untuk membuat bistro yang menyajikan masakan western dan Asian. Saat itu saya sudah percaya diri bisa mengurus semua, namun keluarga kami bersikeras untuk menggunakan jasa konsultan agar bisa membimbing saya. Akhirnya kami menggunakan jasa Antoine Audran, konsultan sekaligus Chef pertama kami. Setelah berdiskusi, jika ingin menyajikan makanan yang benar-benar bagus, kami harus memilih salah satu dari western atau Asian.

Awalnya, kami tidak berencana membuat resto fine dining, seperti kesan yang diberikan pada Emilie sekarang ini. Kami hanya mau membuat restoran casual, hanya saja resto Prancis selalu dicap sebagai fine dining, sehingga orang berpikir ini adalah resto occasional untuk orang romantic dinner, lamaran, atau perayaan tertentu, hingga saat ini banyak yang berpikir demikian.

Tentu hal ini ada sisi positif dan negatifnya. Restoran yang sudah dicap sebagai occasional akan mengalami kesulitan nantinya, karena orang tidak datang demi makanannya, namun lebih untuk sebuah acara khusus. Padahal, tujuan kami adalah jika orang ingin mencoba masakan Prancis, datanglah ke Emilie.

Tunggu, kalian tidak pernah mengaku sebagai fine dining?

Tidak! Justru saya tidak mau, saya mau menjadi inklusif, semua orang bisa datang. Mungkin kesan itu didapat karena setting resto kami yang cukup formal, klasik, tapi secara service, kami tidak formal. Saya mau staf saya selalu friendly, welcoming, tidak ada tuh sikap sombong-sombong. Kami memang sengaja mengaku sebagai “French restaurant” untuk memperingatkan orang bahwa di sini kami tidak menyajikan Aglio Olio, pasta, atau nasi goreng, idenya seperti itu. Namun ada hal negatifnya juga, mungkin orang jadi merasa terintimidasi.

Saya ingat sekitar tahun 2008 adalah era keemasan skena fine dining.

Saya tidak percaya itu, fine dining akan selalu ada, hanya saja generasi sekarang menjadi lebih kasual. Coba kamu lihat foto kakek atau ayah kamu pada jaman dulu, mereka mengenakan setelan jas, sementara sekarang? Kaos, jins, bahkan yang robek. Masyarakat sudah berubah, namun bagi saya fine dining selalu menjadi bagian penting dari masyarakat. Di Eropa skena fine dining juga agak terpukul, namun masih banyak juga yang mengapresiasi.

Apa penyebabnya? Dari segi ekonomi, keadaan kita harusnya lebih baik dari 2008, saya ingat dulu UMR kita hanya sekitar Rp 1,5 juta.

Sekali lagi, di Indonesia, kita tidak tumbuh besar dengan masakan Prancis, agak susah jika masyarakat tidak mau belajar hal baru, hanya makan makanan yang mereka kenal. Fine dining bagi kebanyakan orang Indonesia merupakan hal baru, baik dari sajian dan bahan-bahannya. Mereka tidak menganggap ini sebagai makanan sehari-hari, kecuali bagi mereka yang sering bepergian atau tinggal di luar negeri. Di Jakarta saja jumlah resto Prancis tidak sampai 10, yang benar-benar otentik malah tidak sampai 4. Mereka menggunakan nama Prancis tapi makanannya tidak selalu Prancis.

Orang Indonesia mau sesuatu yang familiar, mungkin seperti daging sapi premium. Namun lain halnya ketika kami menyajikan asparagus atau jamur impor dari Prancis, saya rasa mereka tidak seantusias ketika mereka makan, katakanlah wagyu. Mungkin mereka berpikir harganya mahal, tidak mengenyangkan, bukan main course. Jadi ini merupakan perjuangan bagi kami, belum lagi jika kita bicara soal impor bahan baku.

Diantara semua fine dining, saya merasa Emilie adalah satu dari sedikit sekali yang masih menjaga otentisitas.

Terima kasih karena Anda merasa demikian. Saya membuka resto ini untuk melakukan sesuatu yang saya suka, and I know it’s true, maksudnya, dari sisi bisnis saya memang bodoh. Saya tidak menyajikan makanan yang orang inginkan karena saya pikir seharusnya menu tersebut berada tidak pada tempatnya. Saya pikir, bahan terbaik apa pun yang bisa saya dapatkan, itulah yang akan saya sajikan kepada tamu, meski yang mengerti dan tertarik sangat sedikit.

Baru saja kami menghadirkan cumi api-api (hotaru ika) dari Jepang. Ini merupakan bahan yang sangat langka, mungkin hanya tersedia di resto sushi mahal yang set menunya mencapai jutaan rupiah, itu pun Anda hanya mendapatkan 2 potong. Saya menyajikan cumi ini di set menu 3 course seharga Rp 380.000, saya tidak melihat orang tergila-gila.

Ini adalah produk istimewa, sangat seasonal, saya tidak mau bilang masyarakat belum siap, namun anggap saja mereka belum tahu. Anda harus mengerti perbedaan antara gourmand dan gourmet. Gourmand adalah orang yang suka makan apa saja, sementara gourmet adalah orang yang menghargai kualitas makanan.

Resto fine dining lain mencoba beradaptasi dengan mengubah konsepnya menjadi lebih kasual, Anda tidak melakukan hal serupa?

Mereka melakukan hal tersebut karena mereka menyadari kenyataan bahwa market fine dining ini sangat, sangat, sangat kecil. Apalagi jika ditambah dengan resto (mewah) lain yang bukan fine dining, pilihan pelanggan menjadi sangat banyak. Saya tidak bermaksud sombong, tapi kebanyakan dari mereka tidak bisa membedakan kualitas makanan, jadi mereka seolah membandingkan apel dengan jeruk.

Lalu, apa saja adaptasi yang kalian lakukan? Saya lihat kalian pernah menyajikan set menu lunch.

Ya, kami menciptakan menu baru yg lebih affordable, menggunakan produk impor lebih sedikit, dan menggunakan produk lokal yang bagus. Orang Indonesia sering berpikir produk lokal lebih inferior, padahal kita negara kepulauan, apakah kita tidak bisa memproduksi ikan sendiri? Kita tidak bisa bilang ikan kita kalah dengan ikan impor. Barangkali jika Anda menyajikan gurame di Prancis, itu akan menjadi hal keren, sama seperti ketika kami menyajikan white cod atau red mullet dari Prancis di sini. Orang Prancis menganggapnya biasa saja, namun di sini dianggap mewah. Kami melakukan penyesuaian menggunakan produk lokal dari sayuran, ikan, namun untuk daging sepertinya belum bisa, kecuali untuk daging ayam.

Apakah ada penyesuaian lain? 

Dari segi konsep mungkin?Hmm.... Tidak ada sih. Kami masih memegang teguh konsep Prancis menggunakan bahan seasonal.

Sebetulnya ide untuk menutup resto ini sudah ada sejak kapan?

Tentu saja menutup resto merupakan hal yang tidak kami inginkan, tapi kenyataannya secara bisnis hal ini sudah tidak memungkinkan. Mungkin kami memerlukan rebranding atau konsep baru. Kita hidup di era dimana everything new is better. Padahal sebetulnya, itu tidak selalu benar. Ketika saya melihat sebuah tempat bisa bertahan selama lebih dari 10 tahun, saya berpikir, “mereka pasti melakukan suatu hal benar”, dibandingkan dengan restoran yang mengubah konsep setiap 3 tahun sekali

Apakah keputusan ini terjadi karena sebuah peristiwa tertentu, atau terjadi selama perlahan?

Secara perlahan, karena saya pikir keadaan tidak akan menjadi lebih baik, jadi saya putuskan untuk tutup saja sebelum terlambat. Tapi tidak apa-apa, saya bangga, saya sudah melakukan apa yang saya inginkan, saya sudah melakukan yang terbaik, tidak ada penyesalan! 14 tahun adalah waktu yang cukup lama untuk sebuah resto di Jakarta, kami memiliki momen kami, tapi tidak ada yang permanen, kan? Ketika Anda memulai sesuatu, Anda harus selalu mengakhirinya, meski saya berusaha untuk mempertahankannya selama mungkin, tapi kenyataannya tidak bisa. Percayalah, saya adalah orang yang paling kecewa dengan keputusan ini.

Apa rencana Anda ke depan?

Belum ada rencana, tapi jika ada kesempatan di bidang F&B, saya akan mencoba lagi, mungkin dengan konsep yang berbeda? Saya tidak tahu, yang jelas my blood is in fine dining, saya sangat mencintai fine dining. Siapa tahu? Saya tidak bilang ini berakhir, hidup terus berjalan dan saya tidak tahu masa depan saya seperti apa.

Anda ingin dikenang sebagai apa?

Jika bisa diingat orang saja saya sudah sangat berterima kasih, tapi saya ingin dikenang sebagai apa ya?... Paling tidak sebagai orang yang jujur pada diri sendiri, saya tidak mau berkompromi soal kualitas, usaha, kami all out, kami senang bisa melakukannya selama 14 tahun.

Jika Anda bisa memutar waktu, hal apa yang akan Anda lakukan?

Sulit juga, jika saya tahu apa masalah dan hal yang dapat saya ubah, pasti saya sudah lakukan. Masalahnya ada banyak hal di luar kendali saya. Saya selalu berpikir Emilie sebagai tempat yang timeless, dari segi interior hingga makanan, namun kenyataannya, yang mengapresiasi tidak banyak. Saya tidak bisa menyenangkan semua orang, namun the higher you go, penggemar Anda akan lebih sedikit, karena semakin sedikit orang yang mengerti apa yang Anda lakukan.

Saya rasa, saya adalah pemiliki bisnis yang buruk, karena saya selalu melawan arus, Anda mengerti maksud saya? Saya tidak selalu melakukan apa yang pelanggan minta. Menurut saya, suatu saat di masa depan, orang-orang akan mempelajari dan menghargai apa yang saya lakukan, tapi kenyataannya saya tidak bertahan selama itu.

Émilie French Restaurant 

Jalan Senopati 39, Senayan, Kec. Kby. Baru, Kota Jakarta Selatan 12190,

Phone: +6221 5213626