The Herb Guru

Throughout his vibrant career in Ubud, Bali, Chef Arif has developed award-winning menus for health and wellness spas and holds weekly herbal medicine and cooking classes at the acclaimed Sayuri Healing Food Café, as well as headlining the prestigious Ubud Food Festival and Ubud Writer and Readers Festival to impart his incredible knowledge about ‘jamu’ concoction. Each year, he also returns to Java to tour several cities where he presents workshops and cooking classes for local people, encouraging them to use the healthy ingredients on their surroundings. PASSION get the chance to spoke with the man himself and discuss about lots of things; from kombucha, turmeric to misconception about ‘jamu’ he wish he could tell everyone.

You were known as an award-winning raw food chef before establishing ‘Djamoekoe’. What inspired you then? And what are the biggest challenges that you have overcome so far?

Well, I still hold monthly raw and vegan cooking classes at Sayuri restaurant, one of Bali’s most renowned healthy eating places, so I haven’t abandoned my love of cooking at all. I love creating food, and one of my business’ next steps is to introduce healthy snacks and small bites as product lines for my customers. We’re all really excited about it. Back when I was working in kitchens, my raw food was based on the same principles I brought to Djamoekoe – fresh local ingredients used to create modern dishes based on ancient Ayurvedic diet principles. So, the transition across to running Djamoekoe hasn’t been too difficult at all from a creative point of view. However, neither me or my business partner Mark had any idea what a hard journey it would be, to start a business from scratch with a small budget, limited resources and a niche product that hadn’t been market tested. There’s been quite a few tough times – and a few nasty arguments behind the scenes! But I’m sure most small business people would say the same.

Luckily, we found the original jamu product quickly found an audience. It remains by far our best selling product despite us now stocking hundreds of great things in our store, and some of our customers today have been with us from the start. And, the challenges and problems are quickly forgotten because the experience has been such a wonderful adventure. We have so many happy customers, suppliers and resellers and some of them have become good friends, and so I wouldn’t change a thing.

Through ‘Djamoekoe’, you gain a lot of enthusiasm from Western and abroad market. Was that always been the part of your plan? What about domestic market?

My original plan for the business didn’t involve the Western market at all. I despair at the diets of most Indonesians, who eat almost nothing but instant noodle and fried food. My dream was to reintroduce Indonesians to the wealth of produce around them and to make healthier choices – and also to celebrate our nation’s culinary heritage. But it wasn’t a business model that could succeed, since brewing the jamu I do, which contains no sugar or flavors, requires the best quality ingredients and takes time, and I just couldn’t sell it for a price that most local people could afford. But the Western market loved it from the start, so I switched in my mind to having Westerners discover and celebrate Indonesian healthy eating traditions.

But now, with the business healthy and grown, I’ve taken some family land in my home area of Java, and we’re beginning to plant crops as well as install some heavy equipment there to prepare for large scale production. This will cut down on costs without compromising quality and our goal is to have our products in supermarkets all over Java, where local people shop. So, my dream will come full circle after all.

What is the most common misconception about ‘jamu’ that you wish to tell everyone?

That one glass won’t change your life. Living in Bali, there’s a lot of people – locals and Westerners - who want a quick fix, and sadly, enough shady operators who cater to that at huge profit. Jamu is a great way to get healthier – but only if you drink it regularly, and make other healthy choices, not just drink jamu to make up for the pizza you ate last night. A good balanced diet starts with jamu but continues through the day with better choices. You can have something junky if you like, you don’t have to become obsessive about it, but choosing to regularly drink jamu rather than, say, Coca-Cola, is a good way to retrain your appetite towards healthier living. It’s all about balance, and consistency – hence our wide product range of teas and honeys and even organic cosmetics. One healthy drink isn’t going to make a difference to you if the rest of your diet is garbage. You have to start adding more good stuff, and phasing out the bad stuff as much as you can. We don’t make false promises at Djamoekoe. We’re just here for people who want to start making healthier choices.

Can you explain about ‘kombucha’ in general, and what differs it from Indonesian traditional ‘jamu’ concoction?

Jamu is a brewed drink, offering a range of benefits to different parts of the body, depending on the jamu you choose. Kombucha is a fermented beverage, based on tea, which means it’s full of very healthy probiotics that are great for your gut health. Kombucha rebalances your intestinal flora and this helps your health in so many ways – bad stomach and intestinal health is a silent killer, and kombucha is a great way to keep your system squeaky clean. Also, kombucha originates in China in ancient times and spread first to Russia and Japan. Today, it’s the big trend in healthy drinks in most countries around the world. We have twelve flavors, all brewed on the premises.

Most of your ‘jamu’ concoction is made of turmeric as base ingredient. Could you elaborate more about it?

Well turmeric is our business’ gold. We source the finest turmeric rhizomes and also sell the highest quality powdered gold turmeric as a grocery item. Turmeric is a key ingredient in several of our non-jamu products, including a couple of our teas, and our bestselling Kickstarter digestive aid. Though we have one Jamu, “Coco Loe” that is based on Aloe Vera, mint and coconut water and doesn’t contain any turmeric at all, all the other flavours do and I suppose that’s because of my traditional learning and also my understanding of just what a versatile and powerful ingredient turmeric is. If you travel to India, you won’t find a kitchen without turmeric. It’s similar in Indonesia. Turmeric and its many variants (turmeric, or curcuma, is part of the ginger family) are a world that any healthy chef would love to explore.

What can we expect from Djamoekoe in the future? Any plan to open dedicated ‘Djamoekoe’ establishment anywhere soon?

Shh! It’s a big secret. No seriously, there’s plenty in Djamoekoe’s future including our move into Java as I talked about already, but we are taking it step by step. Like all good things – including good food – it needs time to come together. Watch this space. But in the meantime, anybody is welcome to order from sending us an email or a Facebook message – we have customers all over the world.

What did you usually do in your spare time?

No small business owner has any real spare time (laugh). If I do have an hour or two, I love to spend time with my pet dogs, and working in my garden.

Is there any kind of ‘jamu’ concoction that you would suggest people to drink daily? Please explain the benefit as well!

A basic “Kunyit Asem” is a great general jamu, good for cooling down the body and reducing inflammation. It helps recovery from illness, and also prevents illness from developing in the body. And like I said, you do need to drink it daily – get into the habit. A small glass in the morning, or at lunch, every day, is the best way to consume jamu. Your body will thank you for it.


Sepanjang karir yang cemerlang di Ubud, Bali, Chef Arif telah mengembangkan menu pemenang-penghargaan untuk sejumlah pusat spa dan perawatan serta mengadakan kelas obat-obatan herbal dan memasak secara rutin di Sayuri Healing Food Cafe, sekaligus menjadi penampil tetap di Ubud Food Festival dan Ubur Writers & Reader Festival untuk membagikan keahliannya di bidang racikan jamu. Setiap tahunnya, Chef Arif juga pulang ke kampung halamannya di Pulau Jawa untuk melakukan tur ke sejumlah kota dimana ia mengadakan workshop serta kelas bagi masyarakat lokal dan menyemangati mereka untuk menggunakan bahan baku sehat yang ada di sekitar. PASSION mendapat kesempatan untuk berbincang dengan Chef Arif di sela kesibukannya dan mendiskusikan banyak hal; dari kombucha, kegunaan kunyit serta ‘salah kaprah’ tentang jamu yang ingin ia luruskan kepada khayalak.

Anda dikenal sebagai pakar hidangan ‘raw food’ (mentah atau tidak diproses) sebelum mendirikan ‘Djamoekoe’. Apa yang menginspirasi anda? Dan apakah tantangan terbesar yang pernah anda lewati sejauh ini?

Well, saya masih rutin menggelar kelas memasak hidangan raw dan vegan setiap bulannya di Sayuri Restaurant, salah satu tempat makan sehat paling terkenal di Bali, jadi saya belum menelantarkan kecintaan saya pada memasak sama sekali. Saya suka mengkreasi makanan, dan salah satu langkah berikutnya bagi bisnis saya adalah memperkenalkan kudapan dan makanan ringan sehat sebagai produk untuk pelanggan saya. Kami semua sangat bergairah untuk hal ini. Ketika saya masih bekerja di dapur, hidangan ‘raw food’ saya dilandaskan pada dasar-dasar diet Ayurvedic kuno. Jadi, transisi untuk menjalani Djamoekoe tidaklah terlalu sulit dari sudut pandang kreatif. Kendati demikian, saya dan rekan saya Mark tidak menyadari betapa sulitnya untuk memulai sebuah bisnis dengan budget kecil, sumber daya terbatas, dan produk dengan pangsa tertentu (niche) yang belum pernah diuji coba ke pasaran sebelumnya. Ada beberapa masa sulit dan argumen keras di belakang layar! Tapi saya yakin kebanyakan bisnis kecil akan mengalami hal serupa.Untungnya, kami menemukan bahwa produk jamu sangat cepat untuk mendapatkan peminat. Hal tersebut menjadi salah satu produk penjualan terbaik kami terlepas dari ratusan produk berkualitas lainnya di toko kami, dan beberapa pelanggan kami saat ini telah bersama kami sejak awal mula. Semua tantangan dan masalah pun terlupakan dalam waktu singkat, karena pengalaman telah menjadi petualangan yang menakjubkan. Kami memiliki banyak sekali pelanggan, pemasok dan penjual-ulang (reseller) yang senang dan beberapa diantaranya telah menjadi sahabat baik, jadi saya tidak akan merubah apapun.

Melalui Djamoekoe, anda mendapatkan antusiasme tinggi dari pasar Barat dan luar negeri. Apakah hal tersebut memang termasuk ke dalam rencana? Bagaimana dengan pasar lokal / domestik?

Rencana mula-mula saya terhadap bisnis ini tidak melibatkan pasar Barat sama sekali. Saya sangat nelangsa melihat pola makan kebanyakan orang Indonesia yang kebanyakan kerap berkutat pada gorengan dan mie instan. Impian saya adalah memperkenalkan kembali pada orang Indonesia tentang kekayaan hasil bumi di sekitar mereka dan juga membuat pilihan yang lebih sehat, serta merayakan warisan kuliner nusantara. Namun ini bukanlah model bisnis yang bisa sukses (di dalam negeri), karena meracik jamu dengan cara saya, yakni tanpa menggunakan perisa buatan atau gula, membutuhkan bahan baku berkualitas terbaik dan juga waktu yang lama, dan saya tidak bisa menjualnya dengan harga yang bisa dijangkau kebanyakan pasar lokal. Namun pangsa pasar Barat langsung menyukainya sejak awal, jadi saya merubah pola pikir untuk membuat para orang Barat menemukan dan merayakan tradisi makan sehat Indonesia.

Namun, setelah bisnis ini berkembang pesat, saya telah mengambil alih sejumlah tanah milik keluarga di Pulau Jawa dan kami mulai menanam tumbuhan serta memasang peralatan berat untuk produksi skala besar. Hal ini akan memangkas biaya tanpa menurunkan kualitas, dan tujuan kami adalah untuk menjual produk kami di supermarket seluruh Pulau Jawa, dimana orang lokal berbelanja. Jadi mimpi saya pada akhirnya akan terpenuhi juga.

Apa salah paham paling lumrah tentang jamu yang anda harap bisa luruskan kepada semua orang?

Bahwa (hanya) satu gelas tidak akan merubah hidupmu. Tinggal di Bali, saya mendapati banyak orang, baik lokal maupun Barat, yang menginginkan penyembuh instan, dan sedihnya, ada banyak juga pengelola mencurigakan yang mendapat untung besar dari hal-hal semacam ini. Jamu adalah cara yang hebat untuk menjadi lebih sehat, namun hanya jika ia diminum secara rutin disertai pola hidup sehat, bukan hanya meminum jamu setiap kali habis menyantap pizza semalam sebelumnya! Anda boleh saja menyantap junk food jika mau, tidak usah menjadi terlalu obsesif, tapi memilih untuk meminum jamu secara rutin alih-alih Coca Cola, misalnya, adalah cara yang bagus untuk melatih kembali selera makan anda ke arah yang lebih sehat. Semua adalah tentang keseimbangan dan konsistensi, oleh karena inilah produk kami juga terdiri dari pilihan teh, madu, bahkan kosmetik organik. Satu minuman sehat tidak akan membuat perbedaan jika pola makan anda buruk. Anda harus mulai menambahkan banyak unsur baik, dan mengenyahkan yang buruk sebanyak mungkin. Kami tidak membuat janji palsu di Djamoekoe. Kami hanya ada di sini bagi mereka yang ingin mulai membuat pilihan hidup lebih sehat.

Bisakah anda jelaskan tentang kombucha secara umum, dan apa yang membedakannya dari jamu tradisional Indonesia?

Jamu adalah minuman yang diseduh, dan menawarkan banyak manfaat pada bagian tubuh yang berbeda, tergantung dari jenis jamu yang kamu pilih. Kombucha adalah minuman berbasis teh yang difermentasi, yang membuatnya dipenuhi unsur probiotik yang bagus untuk perut. Kombucha menyeimbangkan kembali bakteri pencernaan (intestinal flora) anda dan sangat membantu kesehatan - kondisi perut yang buruk dan kesehatan pencernaan adalah pembunuh diam-diam, dan kombucha adalah cara yang baik untuk membuat sistem tubuh anda bersih. Kombucha berasal dari China di era kuno dan mulai menyebar lewat Rusia serta Jepang. Kini, ia telah menjadi tren besar di kancah minuman sehat pada banyak negara di dunia. Kami memiliki dua belas varian rasa kombucha, semua diseduh langsung setelah dipesan.

Kebanyakan jamu ‘Djamoekoe’ dibuat dengan bahan dasar kunyit. Bisakah anda jelaskan mengenai hal tersebut?

Kunyit ibarat ‘emas’ bagi bisnis kami. Rimpang kunyit kami berasal dari sumber terbaik dan kami juga menjual kunyit bubuk berkualitas tertinggi sebagai produk grosir. Kunyit adalah bahan dasar kunci di beberapa produk non-jamu kami juga, termasuk beberapa jenis teh dan juga produk terlaris kami, Kickstarter, yang membantu pencernaan. Hanya ada satu produk jamu kami, “Coco Loe” yang tidak mengandung kunyit, melainkan lidah buaya, mint serta air kelapa sebagai bahan dasar. Namun varian rasa lain memiliki unsur kunyit dan saya rasa itu juga berasal dari pembelajaran tradisional serta pemahaman saya perihal betapa kuat dan multifungsinya bahan dasar kunyit. Jika anda bepergian ke India, anda tidak akan mendapati dapur tanpa kunyit, sama halnya di Indonesia. Kunyit dan variannya (kunyit termasuk jahe-jahean) adalah dunia yang sangat gemar untuk dijelajahi oleh chef hidangan sehat manapun.

Apa yang bisa kami harapkan dari Djamoekoe di masa depan? Adakah rencana untuk membuka toko khusus Djamoekoe dalam waktu dekat?

Sst! Ini adalah rahasia besar! Ada banyak sekali yang akan Djamoekoe lakukan di masa depan, termasuk rencana kami untuk bergerak di Jawa seperti yang sudah saya bahas sebelumnya, tapi kami mengambil langkahnya satu per satu. Seperti banyak hal bagus lainnya - termasuk makanan lezat- hal itu membutuhkan waktu untuk rampung. Namun sementara waktu, semua orang dipersilahkan untuk memesan dengan cara mengirim email atau pesan di laman Facebook - kami memiliki pelanggan yang berasal dari seluruh dunia.

Apa yang biasanya anda lakukan di waktu luang?

Tidak ada pemilik usaha kecil yang benar-benar memiliki waktu luang (tertawa). Jika saya memiliki satu atau dua jam lowong, saya suka untuk menghabiskan waktu bersama anjing peliharaan saya atau bekerja di kebun

Apakah ada racikan jamu yang anda sarankan untuk diminum setiap hari? Mohon jelaskan juga manfaatnya

“Kunyit Asem” adalah jamu umum yang hebar, baik untuk mendinginkan suhu tubuh dan menurunkan radang. Jamu ini membantu proses penyembuhan penyakit dan juga mencegahnya berkembang di dalam tubuh. Dan seperti yang sudah saya singgung, anda perlu meminumnya setiap hari - menjadikannya kebiasaan. Segelas kecil di pagi hari, atau ketika makan siang setiap hari, adalah waktu terbaik untuk meminum jamu. Tubuh anda akan berterima kasih untuk itu.