Sorghum, The Forgotten Food

We met Novan Satrianto, Director of PT. Sedana Panen Sejahtera, the holding company for Sorghum Foods Indonesia in a collaboration event held by Kaum.We’re very interested when Lisa Virgiano, Kaum’s Brand Director, said, “sorghum is a weird plant, ignore it and it will grow healthy, but when you treat it well, it withers.” Moreover, when we tasted some menus using sorghum in Kaum, we thought, in addition to become solution for national food security, sorghum might be a new “toy” for the progressive chefs who are very into local ingredients. It’s time for Indonesia to be reintroduced to the healthy, forgotten plant, that has been with us for centuries.

How did you get introduced to sorghum?

In 2011, I knew sorghum (Sorghum bicolor) from BPPT (Agency for the Assessment and Application of Technology). In my whole life, it’s the first time I heard the name “sorghum”. In the beginning, I was interested in developing sorghum into bio energy for fuel or coal industry. At that time, we did some research in West Nusa Tenggara (NTB) at the foot of Mountain Tambora, using 25 varieties from all over the world to get the best one.

Along the way, we realize the bio energy business require huge amount of investment, at the very least, we need Rp 1 trillion. It’s a business for giant scale companies or government. However, from the lab, we knew that the sugar content in sorghum was quite high, finally we divert our focus from bio energy into sugar production, working together with P3GI (The Center of Indonesia’s Sugar Farm Research). We want to know about sorghum’s derivative products.

Wait, does the plant originally come from Indonesia?

Most probably, no, literature said that sorghum was an African plant. Few hundred years ago, there was African expansion, and they brought along the sorghum to be planted here. In Indonesia, sorghum became staple food for quite a while before it was forgotten and replaced with rice.

What do you mean forgotten?

I just quote, but from what I’ve read, by the end of 80’s in President Soeharto’s era, we had rice nationalization. In elementary school, you might remember we learned about staple foods such as sago or corn, but since rice nationalization, everyone only knew rice. As a result, some local foods, like sorghum, are forgotten.

However, if you trace it back, we had local sorghum names that are used as region names, for example Buleleng in North Bali, or Sabu Raijua in East Nusa Tenggara, it’s believed that both names literally means sorghum. Not to mention, the local sorghum names such as cantel, pari corn, even most West Javanese knew sorghum as “gandum”, not the imported wheat. Then, I came across interesting article that stated that sorghum was on one of Borobudur Temple’s reliefs. It’s very interesting to me.

When I met old household assistant in barren areas, such as Mount Kidul, he asked me, “what are you gonna do with this food?” Because, for them, sorghum is reserve food when they have rice scarcity, basically it’s poor man’s food. In some regions, sorghum is people’s savior from famine because of crop failure. When I said I’m going to plant sorghum, local farmers don’t have a clue, but when it’s harvest time, they said, “we know it as pari corn or cantel corn!” Always been like that! Meanwhile in West Nusa Tenggara, the locals know it as latu.

What is the first sorghum product you produce?

We started to have farm in Madura and Pasuruan, when it’s harvest time, we produce sorghum syrup, or also known as the clear, golden liquid sugar. To test the market, we only produced 1,5 tons of sorghum syrups, and they were all sold out.

We started to have testimonials from people with stomach ulcer who feel better, to pregnant women who lost their morning sickness. In literature, that’s the benefits of consuming sorghum, but until today, we don’t want to market the health benefits like medicine, because it’s a different market. We’re food company, not pharmaceutical.

From the lab, we knew that sorghum’s sucrose content is quite high, meanwhile crystal sugar can only be formed by sucrose. We asked P3GI to make crystal sugar. Those who know sugar will be apathetic, they know there’s no way we can crystalize sorghum. However, we insisted, and in the end, perhaps we’re the first company in the world that’s able to produce crystal sugar from sorghum, feel free to check it up on Google. After that, we started to believe on sorghum potential and encouraged to produce crystal sugar.

I heard sorghum is a very tough plant.

In 2015, we started to plant sorghum in 1-hectare area in Jombang on October-November. It was the peak of the dry season and local farmers said, “this Jakarta kid has gone nuts, they’re playing farmer!” It’s impossible for farmers to plant anything in that moment, it’s a waste of time and energy.

Sorghum’s critical point is from 2 weeks to 1 month, where we should monitor its sprouting, growth, the water and fertilizer supply. After that, the treatment is very very easy, our sorghums grow with very minimum maintenance and water. After all, sorghum grows in East Nusa Tenggara, a region known as barren, it’s no longer land with stones, it’s stones with soil.

What are the other sorghum derivatives products you produce?

After syrup and crystal sugar, we started to make other products, such as soy sauce for people with special needs, such as auto immune disease, gluten intolerant, people with authism that are having a hard time metabolizing wheat. Without us knowing, the number of these people is significant, and they thanked us for offering safe food products that tastes just as good for them. We even have a Chinese restaurant who has soy sauce scarcity, and after looking for substitutes, they settle on our product.

We begin with sweet sorghum research, but in 2016, we started to focus in producing rice and flour from sorghum, because our competitors offer them in relatively high price. We’re also doing some research to produce cereal and instant porridge, but we haven’t released them yet.

You had many mission change, from producing bio energy to healthy food. However, in the beginning, why did you fixated on sorghum?

Based on my experience, it’s difficult to predict Indonesia’s climate. We had hard rain in dry season, vice versa. In the middle of such uncertainty, we can still grow sorghum. The plant has suffered drought to flood, if it’s rice or corn, you’d have crop failure. Sorghum’s ability to adapt is outstanding. In addition to gluten free, sorghum also has low GI (glycemic index) so it’s safe for those with blood sugar problems. Not to mention its great taste, these are the things that convince us since the beginning. Locals have known this crazy plant for a long time, we just develop and reintroduce it.

Kami menemui Novan Satrianto, Direktur PT. Sedana Panen Sejahtera yang menaungi Sorghum Foods Indonesia di acara kolaborasi yang diadakan oleh Kaum. Kami menjadi sangat tertarik ketika Lisa Virgiano, Brand Director Kaum, berkata, “sorgum ini tanaman aneh, ketika diabaikan ia malah tumbuh, namun ketika diperhatikan ia malah mati.” Terlebih ketika kami mencicipi berbagai menu olahan sorgum di Kaum, kami berpikir, selain menjadi solusi ketahanan pangan nasional, sorgum bisa menjadi “mainan” baru bagi para chef progresif yang sedang sangat tertarik mendalami bahan-bahan lokal. Saatnya Indonesia mengenal kembali tanaman sehat yang terlupakan, yang sudah bersama kita selama ratusan tahun.

Bagaimana ceritanya Anda mengenal sorgum?

Pada 2011, saya mengenal sorgum (Sorghum bicolor) berkat BPPT (Badan Pengkajian dan Penerapan Teknologi). Seumur hidup, saya baru pertama kali itu mendengar nama “sorgum”. Awalnya, saya mulai tertarik untuk mengembangkan sorgum menjadi bio energy untuk campuran bensin, atau industri batu bara. Saat itu kami melakukan riset di Nusa Tenggara Barat (NTB), di kaki Gunung Tambora dengan menggunakan 25 varietas dari seluruh dunia untuk mendapatkan varietas terbaik.

Seiring berjalannya waktu, kami sadar bahwa bisnis bio energy ini investasinya besar sekali, minimum kami memerlukan Rp 1 triliun. Bisnis ini skalanya untuk perusahaan raksasa atau pemerintah. Namun dari hasil lab, kami melihat bahwa kandungan gula dalam sorgum lumayan tinggi, akhirnya kami mengalihkan fokus dari bio energy menjadi produksi gula, bekerjasama dengan P3GI (Pusat Penelitian Perkebunan Gula Indonesia). Kami ingin tahu apa saja produk turunan dari sorgum ini.

Tunggu, apakah sorgum itu tanaman asli Indonesia?

Kemungkinan bukan, secara literatur, sorgum merupakan tanaman asli Afrika. Beberapa ratus tahun lalu ada ekspansi dari Afrika, mereka membawa sorgum sebagai perbekalan dan menanamnya di Indonesia. Di sini, sorgum menjadi seperti bahan makanan pokok sejak dahulu sebelum terlupakan dan tergantikan oleh padi.

Apa maksud Anda terlupakan?

Saya hanya menyadur, tapi dari yang saya baca, pada akhir tahun 80an di era Presiden Soeharto, terjadi nasionalisasi beras. Saat SD, mungkin Anda ingat kita belajar mengenai makanan pokok di daerah lain seperti sagu atau jagung, namun semenjak nasionalisasi beras, semua orang tahunya nasi. Akibatnya, beberapa makanan asli daerah, seperti sorgum, seolah terlupakan.

Padahal, jika dilacak, kita memiliki nama sorgum lokal yang dijadikan nama tempat, contohnya Buleleng di Bali Utara, atau Sabu Raijua di Nusa Tenggara Timur, konon kedua nama tempat tersebut artinya adalah sorgum. Belum lagi nama sorgum lokal yang dikenal masyarakat setempat seperti cantel, jagung pari, bahkan, nama gandum yang dikenal orang Jawa Barat sebetulnya mengacu pada sorgum, bukan gandum impor. Lalu, ada artikel menarik yang mengatakan bahwa sorgum terdapat di relief Candi Borobudur. Ini merupakan hal menarik buat saya.

Ketika saya bertemu seorang asisten rumah tangga yang cukup berumur di daerah kering seperti Gunung Kidul, ia bertanya, “untuk apa kamu makan makanan seperti ini?” Karena, bagi mereka sorgum adalah makanan cadangan yang baru dikonsumsi ketika terjadi kelangkaan beras, ini makanan orang miskin. Di beberapa tempat, sorgum bahkan menjadi penolong dari kelaparan akibat gagal panen. Sewaktu saya bilang kami menanam sorgum, petani setempat tidak mengenalnya, namun ketika panen, mereka baru bilang, “ini namanya jagung pari atau jagung cantel!” Selalu seperti itu! Sementara di NTB, penduduk setempat menyebutnya latu.

Produk turunan sorgum apa yang Anda produksi pertama kali?

Kami memulai menanam sorgum di daerah Madura dan Pasuruan, ketika panen, kami memproduksi sirup sorgum atau juga dikenal dengan nama golden liquid sugar yang jernih. Untuk tes pasar, kami hanya memproduksi 1,5 ton sirup sorgum, dan semuanya habis terjual.

Kami mulai mendapatkan testimoni dari orang sakit maag yang sembuh, hingga hilangnya morning sickness dari ibu hamil. Secara literatur, memang begitulah manfaat sorgum bagi kesehatan, namun hingga hari ini, kami tidak mau menjual khasiat seperti berjualan obat karena ranahnya berbeda. Kami adalah perusahaan makanan, bukan farmasi.

Dari hasil lab, kami juga menemukan bahwa kandungan sukrosa sorgum cukup tinggi, sementara gula kristal hanya bisa terbentuk dari sukrosa. Kami meminta P3GI untuk membuat gula kristal. Orang yang mengerti gula pasti akan apatis, mereka tahu sorgum tidak bisa dikristalkan. Meski demikian, kami tetap bersikukuh, dan pada akhirnya, mungkin kami adalah yang perusahaan pertama di dunia yang berhasil memproduksi gula kristal dari sorgum, silahkan Anda cek di Google. Setelah ini, kami semua mulai percaya akan potensi sorgum dan menjadi lebih bersemangat untuk memproduksi gula kristal.

Saya dengar sorgum adalah tanaman yang sangat tangguh.

Pada 2015, kami mulai menanam sorgum di sebuah lahan seluas 1 hektar di Jombang pada bulan Oktober-November. Itu merupakan puncak musim  kemarau dan warga setempat sempat bilang, “ini anak Jakarta sudah gila, sok-sokan mau bertani!” Mustahil bagi petani untuk menanam apa pun, hanya buang-buang waktu dan tenaga.

Titik kritis tanaman sorgum terjadi pada 2 minggu hingga 1 bulan, dimana kami harus memperhatikan perkecambahan, pertumbuhan, hingga kebutuhan air dan pupuknya. Setelah itu, perawatannya betul-betul mudah sekali, tanaman sorgum kami tumbuh subur dengan perawatan dan pengairan yang sangat minim. Sorgum bahkan bisa tumbuh di NTT yang dikenal sebagai daerah gersang, di sana bukan lagi tanah berbatu, namun batu bertanah.

Apa saja produk turunan sorgum yang Anda produksi?

Setelah sirup dan gula kristal, kami mulai membuat produk turunan sorgum lainnya, seperti kecap bagi orang yang berkebutuhan khusus, seperti yang memiliki penyakit auto immune, gluten intolerant, autism yang sangat sulit memetabolisme gandum. Tanpa kita sadari, jumlah orang-orang semacam ini cukup banyak, dan mereka berterima kasih karena kami bisa memberikan bahan pangan yang aman bagi mereka, dan rasanya tidak kalah dengan produk biasa. Bahkan, ada sebuah restoran Chinese yang mengalami kelangkaan kecap impor, setelah mencari berbagai pilihan substitusi, mereka memilih produk kami.

Awalnya kami memang melakukan riset sweet sorghum, namun pada 2016 kami memulai tertarik untuk memproduksi beras sorgum dan tepung sorgum, karena orang lain menjualnya dengan harga yang relatif tinggi. Kami juga tengah melakukan penelitian untuk memproduksi sereal dan bubur instan, namun belum kami rilis.

Anda mengalami banyak perubahan misi, dari awalnya ingin memproduksi bio energy hingga membuat produk sehat. Namun di awal, apa yang membuat Anda yakin akan sorgum?

Berdasarkan pengalaman pribadi saya, saat ini cuaca di Indonesia tidak bisa diprediksi. Sering terjadi hujan di musim kemarau, dan juga sebaliknya. Di tengah cuaca semacam itu, sorgum masih bisa diproduksi. Tanaman kami pernah mengalami kekeringan hingga banjir, jika padi atau jagung mengalaminya, sudah pasti terjadi gagal panen. Kemampuan adaptasi sorgum luar biasa. Selain gluten free, sorgum juga memiliki kadar GI (glycemic index) yang rendah sehingga aman bagi mereka yang memiliki masalah gula darah. Belum lagi rasanya yang enak, hal-hal ini yang membuat kami yakin sejak awal. Masyarakat setempat telah lama mengenal tanaman gila ini, kami hanya mengembangkan dan memperkenalkannya kembali.