Quo Vadis Jamu?

We wanted to discuss about the role of jamu in modern culinary scene for quite a while. If we know jamu as medicine, now we have some people who introduce it as lifestyle drink, similar to coffee, one of them is Acaraki’s owner, Jony Yuwono, who was also a Vice Chairman of 2014’s Gabungan Pengusaha Jamu. Here are Jony’s perspective about jamu’s essence, the development which seems to move away from its root, to its endangered existence.

How did you get introduced to jamu?

It all began from curiosity, I was also a member Jamu and Traditional Medicines Association (GP Jamu) in 2012-2013 where I frequently interacted with the members. From there, I started to gather information, and I felt the industry is filled with conflicts.

What sort of conflicts?

Let’s take the regulation for example. In headache medicine, producer claims brand A can cure headache, simple, clean and clear. Meanwhile on jamu, the claim is “traditionally believed to be able to help relieve headache symptoms. The claim may change every 4-5 years.

Many jamu producers are conflicting with The Indonesia Food and Drug Monitoring Agency (BPOM) or the government. They complained, “how can we compete with modern medicines with such regulations?” On the other hand, I can’t blame BPOM, because according to them, modern medicines have the supporting research, laboratory test result, meanwhile for jamu producers, what sort of data they have?

Didn’t you guys have any data?

Look, if you dig deeper, such research costs lots of money. Let say you want to research a guava, they will find out the contents, extract, gather them, then test them on bacteria, mice, humans, then we’ll have the conclusion. Can you imagine how much guavas, mice, and time needed?

On the other hand, jamu has different philosophy. Why bother doing the extraction? Just drink it everyday, don’t wait until you get sick. Our education and health system refer to western world, when we apply the western standard to our local tradition, you should expect conflicts.

Then, BPOM argued that jamu has to obey the GMP (Good Manufacturing Process) of traditional medicines, from using stainless steel container, sterilization, to the hygiene of production facility. It’s not a big deal for industrial scale producers, then how about the regular “mbok jamu”? Do they have to paint their floor with epoxy like hospital standards?

To me, the biggest conflict in the industry is about the claim. Producers claim that jamu is empirically believed for centuries to give certain benefits, couldn’t we consider it as data? The problem is, our ancestors never write them down.Fortunately, in 2014 I was appointed as Vice Chairman of GP Jamu in third field which consists of research, educationand communication. Although I didn’t have any backgrounds as researchers, pharmacist, nor doctor, they chose me just because I was young, and GP Jamu needed regeneration. Thanks to the mandate, I did more research, and I found out that jamu tends to move away from its root.

Move away? What do you mean?

The name jamu came from ancient Javanese word, it’s an abbreviation of “jampi usodo”, jampi means prayer, usodo means health. If the name means prayer for health, why does nowadays people see jamu as medicine? Prayer is something spiritual, where’s jamu’s spiritual aspect? I ask you, if a pencak silat master were to fight against a boxer, who will win?

It depends, how will they fight? Which rules are we going to use.

Exactly, no matter how great a pencak silat master is, if he were to fight in a limited boxing ring, and he wasn’t allowed to use any kicks, he will surely lose. It depends on which standard we use, so does jamu. In modern medicine, we refer to stop watch, I mean, if you’re sick and you take a medicine, we count how long until you recover. If such standard is applied to jamu, of course jamu will never win. Then, if you look at most jamu packagings, you’ll see some claims, from improving stamina, to the outrageous ones, such as curing diabetes or cancer, we had over claims. Don’t forget, jamu also has spiritual standards, or we refer it as holistic: body, mind, spirit.

Please elaborate!

Look, in 2014, we had national meeting to inaugurate members of GP Jamu, introduced by President Jokowi, he said that jamu is an Indonesian brand that has to be focused on. When asked by journalist which jamu he had so he’s strong enough to do his signature “blusukan” (impromptu visit), he answered “curcuma”. Some media heavily exposed it, we had Ministry of Health intensified curcuma research, the agriculture sector was developing it, and then we had new instant curcuma jamu.

What most people ignored is, after that, a journalist asked a very interesting question, “who makes your jamu?” Jokowi answered he made it himself, from buying ingredients in the market, separating the juice from the leftover, and he’s doing it every morning for the past 17 years, without failing.

Then, my question is, what makes Jokowi strong to do his blusukan?

1. The curcuma. 

2. Jokowi’s mental who’s willing to get up earlier to prepare his own jamu, every morning for the past 17 years.

3. The positive energy of his prayer and expectation that this heritage recipe can maintain his health.

4. All of the above.

Of course it’s the 4th!

Then, an inspired young man started to buy instant curcuma jamu. In the beginning, he felt it tasted weird, in a week he drank it on and off. On the second week, third week, he felt it was expensive and he started to doubt its benefits, then on the fourth week, he got a cold. What’s his conclusion? “Curcuma is not effective! Jokowi was lying!”However, it was solely because he didn’t meet the holistic factor.Now, people see jamu as medicine, but in fact, it’s only a fraction of the health, along with mental and spiritual. Then it got me thinking, why don’t we just market it as lifestyle drink, like tea or coffee? Historically, both tea and coffee were drunk because people wanted their health benefits, even thoughm of course, we realize we can’t reap the benefits instantly, especially for tea. In Japan and China, drinking tea has its own ceremony to honor its spiritual aspect.

What’s the hottest issue in jamu industry right now?

We’re facing ingredient scarcity. Farmers prefer to grow coffee and tea which were more valued, commercially. Based on research, the world has around 10.000 plants, meanwhile Indonesia has around 3.000, that means 30%. Big industry only exposes 300 out of the 30.000 plants.

In 2012, The Ministry of Health conducted Ristoja (Research of Medicinal Herbs and Jamu) in Indonesia by simply surveyed the Indonesian tribes to ask for their local jamu recipe, benefits, and content, without judging it’s effectiveness. They only managed to survey 209 out of 1.084 of tribes outside Java and Bali. Guess how many jamu recipes they got?

i don’t know... thousands?

From merely 209, tribes, they managed to get over 15.000 recipes that used more than 1.700 endemic plants! Since New Order, “jamu” is used as a term to call traditional potion. So, even though people assume it came from Java, actually local people all over Indonesia has their own names to call their potions.Interestingly, in 2015, Ristoja was conducted again, and they found out that this traditional medication (batra) was done 49,5% by people over 60 years old, and only a third of them has disciples. Can you imagine the next 10-20 years when these guys retire? When local medication is no longer use the recipe, people won’t demand the ingredients, and farmers don’t want to grow them, at the end they will become extinct.

WHO has warned us upon the issue, the wording was interesting. “We can’t let the cure for future disease goes extinct even before the disease comes.”When you were a child, have you hear anything about SARS? Monkeypox? Zika virus? The disease keeps on evolving and science is playing catch up.

Allegedly, Quran stated that God has prepared solutions for every problem around you, you just have to look for them. It means, 30.000 plants in Indonesia is database that we’ll never know the benefits in the future. Decades ago, people wouldn’t expect quinine can cure malaria. While we just exposed to 300 of them, we still have other 29.700 plants. There should be some ways to preserve them!


Sejak lama, kami ingin sekali membahas mengenai jamu di dunia kuliner modern. Jika kita biasa mengenal jamu sebagai obat, saat ini ada beberapa pihak yang memperkenalkan jamu sebagai minuman lifestyle, mirip dengan kopi, salah satunya pemilik Acaraki, Jony Yuwono yang juga pernah menjabat sebagai Wakil Ketua Gabungan Pengusaha Jamu 2014. Berikut ini adalah pandangan Jony mengenai esensi dari jamu, arah perkembangan jamu yang cenderung bergerak ke arah yang salah, hingga kelangsungan hidup jamu yang terancam.

Bagaimana awal perkenalan Anda dengan jamu?

Semuanya berawal dari rasa penasaran, selain itu saya juga pernah menjadi anggota Gabungan Pengusaha dan Obat Tradisional (GP Jamu) pada 2012-2013 dimana saya sering berinteraksi sesame anggota. Dari situ saya mulai mendapat informasi seputar jamu, dan saya merasa industri ini dipenuhi konflik.

Konflik macam apa?

Contohnya dari segi regulasi. Pada obat sakit kepala, produsen mengklaim merk A dapat menyembuhkan sakit kepala, sederhana dan jelas. Sementara pada jamu sakit kepala, klaimnya adalah “secara tradisional dipercaya dapat membantu meringankan gejala sakit kepala”. Klaim ini bisa berubah setiap 4-5 tahun.

Banyak pengusaha jamu yang berkonflik dengan BPOM (Badan Pengawas Obat dan Makanan) atau pemerintah. Mereka mengeluh, “bagaimana kami bisa bersaing dengan obat modern dengan peraturan sekarang?” Di sisi lain, BPOM tidak salah, karena menurut mereka obat modern memiliki penelitian, hasil tes laboratorium yang menunjang, sementara bagi pengusaha jamu, apa yang kita miliki?

Memangnya kalian tidak punya data?

Masalahnya begini, jika kita menelusuri lebih dalam, proses penelitian memakan biaya besar. Katakanlah mereka ingin meneliti sebuah jambu, mereka akan mencari tahu tau berapa banyak kandungan di jambu, lalu kandungan tersebut diekstrak, dikumpulkan, kemudian dicoba ke bakteri, tikus, baru manusia, lalu hasilnya baru disimpulkan. Bisa dibayangkan berapa banyak jambu, tikus, dan waktu yang diperlukan? 

Di sisi lain, filosofi jamu agak berbeda. Untuk apa kami harus repot-repot mengekstrak? Minum saja setiap hari, jangan tunggu sakit. Sistem edukasi dan kesehatan kita mengacu ke dunia barat, jadi ketika standar barat diaplikasikan ke tradisi kita, tentu akan menjadi konflik.

Kemudian BPOM berargumen, bahwa jamu harus mengikuti tata cara GMP (Good Manufacturing Process) obat tradisional yang baik, mulai dari wadahnya stainless steel, sterilisasi, hingga kebersihan ruang produksi. Tentu ini tidak masalah jika diaplikasikan ke pengusaha jamu berskala industri, lalu bagaimana dengan mbok jamu gendong? Apakah mereka harus mencat lantai dapur mereka dengan epoxy seperti di standar rumah sakit?

Bagi saya, konflik utama di industri jamu adalah mengenai klaim. Pengusaha selalu bilang bahwa jamu secara empiris dipercaya ratusan tahun bisa memberikan manfaat tertentu, apakah itu tidak bisa dianggap sebagai data? Masalahnya leluhur kita tidak mencatat hal-hal semacam itu.

Kebetulan pada 2014 saya ditunjuk sebagai Wakil Ketua GP Jamu di bidang ketiga yang mencakupi penelitian, pendidikan dan komunikasi. Meski latar belakang saya bukan peneliti, apoteker, mau pun dokter, saya dipilih semata karena saya masih muda, dan GP Jamu membutuhkan regenerasi. Karena sudah diberi amanah, saya semakin banyak melakukan riset, dan saya merasa jamu berkembang ke arah yang salah.

Salah? Maksud Anda?

Nama jamu berasal dari bahasa Jawa kuno yang merupakan singkatan dari “jampi usodo”, jampi artinya doa, usodo artinya kesehatan. Jika dari namanya saja doa kesehatan, mengapa sekarang orang menganggap jamu sebagai obat? Doa merupakan sesuatu yang spiritual, dimana sisi spiritualnya pada jamu? Saya tanya Anda, jika seorang ahli pencak silat bertanding lawan petinju, siapa yang akan menang?

Ya tergantung, tanding menggunakan aturan yang mana.

Betul, pendekar pencak silat sehebat apapun jika bertanding di ring tinju yang terbatas sementara ia tidak boleh menggunakan tendangan, tentu ia akan kalah. Ini semuanya tergantung tolak ukur yang digunakan, begitu juga jamu. Pada obat modern, patokannya adalah stop watch, maksudnya, ketika Anda sakit lalu Anda minum obat, kita hitung berapa lama Anda akan sembuh. Jika standar yang sama diaplikasikan kepada jamu, ya selamanya jamu tidak akan menang. Lalu jika Anda lihat kemasan jamu, banyak yang mengklaim meningkatkan stamina, menyembuhkan diabetes hingga kanker, akhirnya terjadi over klaim. Jangan lupa, jamu juga memiliki tolak ukur spiritual, istilahnya holistic: body, mind, spirit.

Bisa Anda jelaskan lebih lanjut?

Begini, pada 2014 ada musyawarah nasional peresmian jajaran anggota GP Jamu yang dibuka Presiden Jokowi, ia sempat berkata bahwa jamu adalah brand Indonesia yang harus dikembangkan. Ketika ditanya wartawan jamu apa yang Jokowi minum agar ia kuat blusukan, ia menjawab temulawak. Beberapa media langsung menggembar-gemborkan temulawak sehingga Kementrian Kesehatan menggencarkan riset temulawak, bagian pertanian menggalakkan budidayanya, jamu temulawak instan baru pun bermunculan.

Namun, yang banyak dilupakan orang, setelah itu ada seorang wartawan yang memberi pertanyaan yang sangat menarik, “siapa yang membuatkan jamu temulawak Anda?” Jokowi menjawab bahwa ia membuat sendiri jamunya, mulai dari membeli bahan di pasar, hingga memisahkan sari dan ampasnya, dan ia melakukannya setiap pagi selama 17 tahun terakhir tanpa terputus.

Lalu pertanyaan saya, apa yang membuat Jokowi segar blusukan ke mana-mana?

1. Temulawaknya

2. Mental Jokowi yang mau bangun lebih awal untuk menyiapkan jamu temulawak setiap pagi selama 17 taun tidak putus.

3. Energi positif dari doa dan harapan bahwa resep temurun dari orangtuanya ini bisa menjaga kesehatan dirinya. 

4. Semua pilihan di atas benar.

Tentu pilihan no. 4!

Lalu ada anak muda yang terinspirasi Jokowi dan membeli temulawak instan. Pada awalnya ia merasa rasanya aneh, lalu dalam seminggu ia mulai minum, namun terkadang lupa. Setelah minggu kedua, ketiga ia merasa dompetnya menipis dan mulai meragukan khasiatnya, kemudian pada minggu keempat ia terkena flu. Apa kesimpulannya? “Temulawak tidak ampuh! Jokowi bohong!” Padahal ini semata karena faktor holistiknya tidak tercapai.

Sekarang orang melihat jamu sebagai pengobatan, padahal jamu hanya salah satu faktor dari kesehatan, selain mental dan spiritual. Lalu saya berpikir, mengapa tidak mengarahkan jamu menjadi sebuah lifestyle, seperti teh dan kopi? Berdasarkan sejarah, teh dan kopi diminum karena orang mengejar khasiatnya, meski tentu, setelah itu orang menyadari bahwa khasiatnya tidak instan, terutama pada teh. Di Jepang dan Cina, minum teh memiliki upacaranya sendiri untuk menjunjung tinggi aspek spiritual.

Apa isu terhangat di industri jamu saat ini?

Sekarang jamu menghadapi isu krisis bahan baku. Para petani lebih memilih untuk menanam kopi dan teh yang lebih bernilai secara komersil. Berdasarkan riset, dunia memiliki sekitar 100.000 tanaman, sementara Indonesia memiliki lebih dari 30.000, artinya sekitar 30%. Industri besar di Indonesia hanya menggunakan 300 dari 30.000 jenis tanaman.Pada 2012, Kementrian Kesehatan membuat Ristoja (Riset Tanaman Obat dan Jamu) di Indonesia dengan cara survey ke daerah-daerah untuk menanyakan resep, khasiat, dan kandungan jamu setempat tanpa menghakimi efektivitasnya. Mereka hanya berhasil mensurvey 209 dari 1.084 suku di luar Jawa dan Bali. Tebak ada berapa resep jamu yang mereka dapatkan?

Hmm... ribuan?

Dari 209 suku saja, mereka mendapatkan 15.000 lebih resep yang memanfaatkan lebih dari 1.700 tanaman endemik! Sejak Orde Baru, “jamu” ditetapkan sebagai istilah yang dipakai untuk menyebut ramuan tradisional. Jadi meski sering dianggap berasal dari Jawa, penduduk lokal di seluruh Indonesia memiliki nama tersendiri untuk menyebut ramuan mereka.

Menariknya, pada 2015, Ristoja kembali dilakukan dan mereka menemukan bahwa pengobatan tradisional (batra) ini dilakukan 49,5% oleh mereka yang berumur 60 tahun ke atas dan hanya sepertiganya yang memiliki murid. Bayangkan apa yang akan terjadi di 10-20 tahun ke depan ketika mereka pensiun? Ketika pengobatan tradisional tidak menggunakan resep tersebut, bahan tidak akan diminta, sehingga petani enggan menanamnya, akhirnya tanaman tersebut terancam punah.

WHO bahkan memberikan peringatan soal ini, kata-katanya cukup menarik. “Jangan sampai obat untuk penyakit masa depan malah punah sebelum penyakitnya datang.” Waktu kecil, Anda pernah dengar penyakit SARS? Cacar monyet? Virus Zika? Penyakit terus berevolusi dan ilmu pengetahuan berusaha untuk mengejarnya.

Konon, Quran menyatakan Tuhan menyiapkan solusi untuk segala hal di sekitar, kita hanya perlu mencarinya saja. Artinya, 30.000 tanaman di Indonesia itu adalah database, yang kita tidak akan tahu apa kegunaannya di kemudian hari. Beberapa dekade lalu, orang tidak tahu bahwa kina bisa digunakan untuk menyembuhkan malaria. Sementara yang baru kita manfaatkan baru sekitar 300 tanaman, masih ada 29.700 yang lain. Harus ada cara agar budidaya ini bisa tetap dilaksanakan.