Blood is Thicker Than Water

Dilmah’s Ti21 competition was held on August 19th-20th 2019 in Pullman Hotel Thamrin Jakarta. Passion Media had the chance to do an exclusive interview with Dilmah Tea’s CEO, Dilhan C. Fernando, the first born son of Merrill J. Fernando, founder of Dilmah’s Tea (now you know where the “Dil” from Dilmah came from). Dilhan told us his philosophical view on tea, Dilmah’s principles, being in a family business, accompanied by a glass of very aromatic Gin cocktail made out of Dilmah’s Jasmine Green Tea by Tomek Malek (4 times World Flair Association’s champion, also a judge for Ti21). We don’t know if it’s the tea or Dilhan’s enthusiasm, but talking to him seemed to give us energy, simply just by listening to him talking.

I know it’s a tough question, but, what’s your favorite Dilmah Tea flavor?

You know, the tea that you choose should be related to the moment of the day, it should be related to your mood, and what you’re eating at the time. For example at this point, it’s been a warm day, it’s beautiful (evening), the lights are down, now is not the time, for example for a breakfast tea. Now is the time to have something a little softer, that’s why I asked Tomek (Malek) to make us a little cocktail.

And this is the wonderful thing about tea, it’s so wonderfully versatile. The whole reason why my colleagues and I have come here this time, is to try to explain that aspect of tea. Typically, when you go to any place, they will ask you what kind of tea you’ll have, black tea, green tea, oolong? But, it’s completely unrelated to your circumstances. But, really, the tea that you take at afternoon should be completely different that you have in the evening. It’s like when you have your breakfast, the food is different to what you have on dinner.

If you’re having salad at lunch, the idea is you need a tea that complements the salad. If it’s salad that’s cheese based, you’ll have oolong tea. If it’s citrus based,
you’ll have high grown, light, black tea. If it’s salad with smoked chicken, maybe black tea, something stronger. So the idea is really, as much as possible to build

an experience. Very often people ask me what’s my favorite tea, to be honest, it depends on the moment, the mood, what we’re eating, and so on, many factors. That would be my very complicated answer to a very simple question (laugh)!

How about the functional aspects of tea?

Tea has beautiful functional aspects. It’s a palate cleanser, it emulsifies fat, and it helps to balance blood sugar level. But, first of all, tea was discovered as medicine if you go back 5.000 years ago. Today, tea is enjoying the resurgence again because of these medicinal values, it’s good for 22 types of cancer, it’s good for heart disease, it protects against stroke, dementia, diabetes, stress, strengthens your immune system. By 2050, WHO expects that dementia will be the biggest cause of premature mortality. Currently in the west, the biggest cause of premature mortality is stress, and in the east, it’s diabetes. What is there not to like about tea?

That’s an incredibly powerful sets of statement, but if you look beyond that, you have the fact that our tea is handpicked, it’s made in a very traditional, artisanal way, and in doing that, the whole process is designed to respect what the nature has put into the leaves. Nature influences the leaf, the enzymes within the leaf, and there’s nothing a man can do, to change that. So if you have bad weather, bad soil, you can’t do anything to improve the tea, it’s done. You have to throw it out, that’s what we do. It is the nature that defines whether the tea is good or not.

For us, it’s particularly the beauty in tea, because as tea maker, it’s something that is sacred, in a way, as it is influenced by nature. Therefore, because of the combination of those the fact that tea is good for health and it’s the work of nature, it is more relevant for 21st century than any other beverage.

Tea has a very unique ability to bring people together. Whether we’re friends for life, family, or just met for the first time, having that cup of tea, it symbolizes companionship. Those are really the factors that led my father to devote his life to tea. He’s going to be 90 next year, and he has spent 70 years in tea.

How hard is it to introduce the concept?

It’s difficult in a sense that we’ve been doing it for a few years. But, once you got somebody who wants to help, for example, tomorrow and the day after, we’ll have 23 culinary teams, 40 professionals who are coming. Once you understand the concept, you can never go to anything else, they become the ambassador of the idea. Because, nothing that is so natural, so beautiful, like tea, and it should really not be just enjoyed as a cup without any thoughts, it should really be an experience.

When your father start the company, how old are you?

I was 4 years of age.

How did you start to get involved with the company?

There are 3 things that my father wanted to do: first is to focus on taste, second on the nature goodness & wellness, the third one is the purpose. When he started the business, he only had 18 employees. Today our family has grown, we have almost 36.000 workers. We believe business has an ethical purpose, which meant that he build the business with the staffs as family. The same benefit extend globally, across Sri Lanka, New Zealand, Vietnam with  certain causes that we’re very passionate about. We saw the human side to it, so when my brother (Malik J. Fernando) and I, joined the business, it was because we understood the purpose.

That’s the most powerful thing for us. Naturally, you get drawn in to the business. My father never says, “son, you have to come back!” I was in England most of my life, I went to London School of Economics, and at the end, my and my brother got a very very good job offer. But, our hearts, will always be here, simply because of the human side of this business. 

What’s the best and worst things about being in family business?

It has lots and lots of ups and downs. If you’re not careful, family business can put a strain on family life. The more siblings you have, the more difficult it gets. For me, it’s just my brother and I, so in our case, it’s not too complicated, but in the next generation, my brother has 2 daughters, I have 2 boys and a girl. There are 5 of us, it will be even more complicated! The thing is, when you sit around the table, and go to our differences, it can easily be resolved.

I don’t think that’s the problem for us, but looking at family business around the world, they tend to focus so much on what they have done in the past, that they forget they need to adapt. Typically, family business have a very strong founder, most founders have to be strong because, by nature. they had a tough time. My father fought against the system, he was the first tea grower to offer his tea directly to consumer, it wasn’t allowed at that time. It was a heck of a fight and it took him 38 years, so, he’s a very strong personality.

The problem happens now, as we look around and see what massive technological, marketing communication, logistic and all these changes happening, many family businesses forget that they need to change, they need to evolve. They’re so loyal and worried about upsetting the founder that they don’t want to change, but if you don’t change, you die. Sometimes, families try to brush everything under the carpet and pretend there’s no problem, but it’s not possible.

That’s the worst part, how about the best ones?

The good part, as family, we can sit on the table and we just go ahead and do something. Why I’m saying that? In our business, we have 10% of outside share holders. In the 1970’s, when the Colombo stock exchange was established, they asked my father to list because they wanted tea company. We’re the first tea company listed in the Colombo stock exchange.

Those outside shareholders, look at our account and asked, “why are you giving 1 billion, 2 billion to charity? This is ridiculous!” As family we can stand together and say, “no, that’s our decision, we control 90% of the company. We don’t believe business should be extractive and there’s nothing you can do about it!” It’s not that we’re doing anything bad to them, but we’re establishing the principle that a business has an obligation to benefit the environment, because we benefit from the environment. You can’t make great tea from bad environment. We have our climate change center, we have taken our tea plantation rewilded, we have jungles, we have planted almost 2 million trees. Commercially, none of these make sense! So, the positive side of family business, is actually a huge positive that outweigh all the negatives.

When you saying something about “adapting”, what exactly did you do differently from your father?

When I came to Dilmah, there were invariably many conflicts because my father said, “this is it! You must learn my way and do it this way!” But then, as time went on, my father and I developed an understanding. I made many mistakes, I remember soon after university, I launched a range of Dilmah Sweets, basically it’s Dilmah’s caramels, bon bon, sweets. It was very profitable but after a while, we abandoned it because my father told me an important principle.

When you set up any business, you need to understand its implicity. My father told me that integrity is the most important thing. Integrity means that if you offer something to a customer, you need to be able to put your hand in your heart say, “I know my product and it’s  he best product of its kind!” If I tell my customer that I’m giving you a really good sweet, I have to know my sweets and I didn’t, I knew tea. I learned this, and then I moved on to a stage, where we came to, as you called it “adaptation”, but I would say “harmony”.

He said, “these are the principles that I built my business on: integrity, ethic, good taste, freshness, etc. Whatever you do, don’t try to change any of those, but rather, build on them”. I understood that my father had built the business on certain fundamentals, those are sacred and cannot be compromised.

In approximately 2003 we launched a line called T-series, which is a designer line of gourmet tea for new generation that went back to single estate tea. It was a different time, people didn’t appreciate gourmet, premium and so on. Today, everybody wants to know where the wine and the cheese came from, but in 2003 nobody cared, it was like, ”give me cheddar, the cheapest one and I’m good with it!” Specialty was very niche.

What I did in that line of designer tea for young people is completely different design, very colorful, because at the time, tea was very traditional. I took my father’s concept and went one step further, from single origin to single estate, and put it into very colorful, youthful, funky designs.

How did he respond to that?

He was okay, he was not very happy, but he wasn’t unhappy either (laugh)! In fact, he and I went to Shanghai and we saw the incredible change has happened, and he finally understood what I’m doing. Recently, we have Elixir of Ceylon Tea, which is a tea extract using hand picked Ceylon tea leaves and extracted it in a
very unique, patented process over 24 hours period. The point is, again, even with tea extract that is designed for bartender and mixology to make cocktail, we are respecting the founding principles and values or tea.

So whatever we do, gastronomy, mixology, it will always be done to honor, rather than compromise, the founding principles. I think that’s the basis of the “adaptation” that we have undergone. The principles that my father laid down from 1950’s, those core principles are honored today, as much as it was back then, but expressed in a very different way.


Kompetisi Dilmah Ti21 diadakan pada 19-20 Agustus 2019 di Hotel Pullman Thamrin Jakarta. Passion Media memiliki kesempatan untuk melakukan interview eksklusif dengan CEO Dilmah Tea, Dilhan C. Fernando, putra pertama dari Merrill J. Fernando, founder Dilmah Tea (sekarang Anda tahu darimana asal nama “Dil” pada Dilmah). Dilhan menceritakan pandangan filosofisnya mengenai teh, prinsipprinsip Dilmah, menjalankan bisnis keluarga, sambil ditemani segelas Gin cocktail yang terbuat dari Jasmine Green Tea Dilmah yang sangat aromatik buatan Tomek Malek (juara World Flair Association 4 kali, sekaligus juri Ti21). Kami tidak tahu, apakah karena teh, atau antusiasme Dilhan, tapi berbincang dengannya seolah memberi kami energi, bahkan hanya dengan mendengarnya bicara.

Ini pertanyaan sulit, namun, apa rasa teh Dilmah favorit Anda?

Sebetulnya, teh yang Anda pilih seharusnya berhubungan dengan momen, dengan mood Anda, dan apa yang Anda makan. Contohnya sekarang, dengan cuaca panas, kita memiliki malam yang indah, agak gelap, dan sekarang bukan saat yang tepat, katakanlah untuk breakfast tea. Ini adalah saat untuk menikmati sesuatu yang lebih lembut, itu sebabnya mengapa saya minta Tomek (Malek) untuk membuatkan kita sedikit cocktail.

Inilah seninya, teh merupakan minuman yang sangat serba guna. Alasan kedatangan saya dan kolega saya kali ini adalah untuk menjelaskan aspek tersebut dari teh. Biasanya, ketika Anda pergi kemanapun, orang akan menanyakan teh apa yang Anda inginkan, black tea, green tea, oolong? Namun itu tidak berhubungan dengan kondisi Anda saat itu. Namun, teh yang Anda minum di siang hari seharusnya sangat berbeda dengan teh untuk malam hari. Mirip seperti apa yang Anda makan saat sarapan tentu berbeda dengan makan malam.

Jika Anda makan salad pada saat makan siang, idenya adalah Anda membutuhkan teh yang melengkapi salad tersebut. Jika saladnya berisi keju, Anda sebaiknya minum teh oolong. Jika tehnya memiliki citrus, teh yang tumbuh di tempat tinggi, lembut, black tea mungkin cocok. Jika saladnya memiliki smoked chicken, mungkin black tea, atau teh yang lebih kuat lebih cocok. Jadi, idenya adalah sebisa mungkin untuk memberikan pengalaman. Sering sekali orang menanyakan

apa teh favorit saya, namun sejujurnya, tergantung momen, mood, makanan dam banyak faktor lain. Itulah jawaban saya yang sangat rumit untuk pertanyaan yang sangat sederhana (tertawa)! 

Bagaimana dengan aspek fungsional dari teh?

Teh memiliki aspek fungsional yang luar biasa. Sebagai pembersih palat, mengikat lemak, dan membantu Anda menyeimbangkan kadar gula darah. Namun, sejak awal, teh ditemukan sebagai obat sejak 5.000 tahun lalu. Sekarang, teh kembali populer karena kemampuan penyembuhannya, teh baik untuk mencegah 22 jenis kanker, mencegah serangan jantung, stroke, demensia, diabetes, stress, memperkuat sistem kekebalan tubuh. Di 2050, WHO memprediksi demensia akan menjadi penyebab utama kematian premature. Saat ini, di barat, penyebab utamanya adalah stress, sementara di timur, penyebabnya diabetes. Tidak ada alasan untuk tidak menyukai teh!

Itu merupakan pernyataan yang sangat kuat, namun jika Anda melihat lebih jauh, Anda akan menemukan bahwa teh kami dipetik dengan tangan, dibuat secara tradisional dan artisanal, dengan cara tersebut, keseluruhan prosesnya didesain untuk menghormati apa yang alam berikan ke dalam daun teh. Alam mempengaruhi teh, enzim-enzim di dalamnya, dan tidak ada yang bisa dilakukan manusia untuk mengubahnya. Jadi jika cuaca atau tanahnya buruk, Anda tidak bisa apa-apa lagi, selesai. Anda harus membuangnya, itu yang kami lakukan. Alamlah yang menentukan kualitas teh. Bagi kami, di situ seninya, karena sebagai pembuat teh, ini adalah hal yang sakral bagi kami. Oleh sebab itu, dengan kombinasi fakta-fakta tersebut: baik untuk kesehatan dan pengaruh alam, teh akan menjadi semakin relevan di abad ke-21 dibandingkan minuman lain.

Teh juga memiliki kemampuan unik untuk menyatukan orang-orang. Entah itu teman lama, keluarga, atau orang yang baru bertemu pertama kali, minum teh menyimbolkan persahabatan. Inilah hal yang membuat ayah saya mengabdikan dirinya pada teh. Ia akan berumur 90 tahun depan, dan ia telah menghabiskan 70 tahun di industir teh. 

Seberapa sulit untuk memperkenalkan konsep tersebut?

Sulit, dalam arti, kami telah melakukannya bertahun-tahun. Namun begitu Anda menemukan orang yang bersedia membantu, contohnya di kompetisi Ti21 besok, kami akan memiliki 23 tim kuliner dan 40 profesional yang datang. Begitu Anda memahami konsepnya, Anda tidak akan kembali ke cara lama, mereka akan menjadi duta dari ide tersebut. Karena, tidak ada sesuatu yang begitu alami, indah, seperti teh, dan seharusnya teh tidak hanya dinikmati begitu saja, minum teh harus menjadi sebuah pengalaman tersendiri. 

Ketika ayah Anda memulai Dilmah, berapa usia Anda?

Sekitar 4 tahun

Lalu bagaimana cerita awal keterlibatan Anda di perusahaan?

Ada 3 hal yang ingin dilakukan ayah saya: pertama fokus pada rasa, kedua pada kebaikan alam dan kesehatan, terakhir mengenai tujuan. Ketika kami mulai, kami hanya memiliki 18 karyawan. Sekarang keluarga kami telah berkembang, kami memiliki hampir 36.000 staf. Kami percaya bisnis memiliki tujuan etis, artinya kami membangun bisnis dengan staf sebagai keluarga. Keuntungan yang sama sudah menyebar ke Sri Lanka, New Zealand,  Vietnam, sebuah tujuan yang sangat kami minati. Kami melihat sisi manusianya, jadi ketika adik saya (Malik J. Fernando) dan saya bergabung, itu karena kami memahami tujuannya. Itulah hal yang paling berpengaruh bagi kami. Secara alami, Anda akan tertarik pada bisnis ini. Ayah saya tidak pernah bilang, “Nak, kamu harus meneruskan usaha ini!” Saya tinggal di Inggris hampir seumur hidup saya, saya kuliah di London School of Economics, dan di akhir masa studi, saya dan Malik mendapatkan tawaran kerja di tempat lain yang sangat sangat menarik. Namun, hatikami akan selalu di sini, semata karena aspek manusia dalam bisnis ini.

Apa saja hal terbaik dan terburuk dari menjalankan bisnis keluarga?

Ada banyak, banyak sekali pasang surut. Jika tidak hati-hati, bisnis keluarga bisa merusak hubungan keluarga. Semakin banyak saudara yang terlibat, akan semakin rumit. Bagi saya, hanya ada saya dan adik saya, jadi tidak terlalu rumit bagi kami, namun pada generasi selanjutnya, adik saya memiliki 2 putri, saya memiliki 2 putra dan 1 putri. Akan ada 5 orang, tentunya akan semakin rumit. Namun, ketika kami semua duduk di satu meja dan membicarakan perselisihan, semuanya bisa diselesaikan dengan mudah. 

Saya pikir itu bukan masalah bagi kami, namun melihat bisnis keluarga lain di seluruh dunia, mereka cenderung lebih fokus kepada apa yang mereka lakukan di masa lalu, sehingga mereka lupa untuk beradaptasi. Biasanya, bisnis keluarga memiliki pendiri yang sangat kuat, kebanyakan adalah orang kuat, karena secara alami, mereka mengalami masa sulit. Ayah saya bertarung melawan sistem, ia adalah produsen teh pertama yang menjual produknya langsung kepada konsumen. Dulu hal ini tidak diijinkan. Itu merupakan pertarungan luar biasa, dan ia menghabiskan 38 tahun berjuang, jadi, ya, ia adalah orang yang sangat kuat.

Masalahnya sekarang, ketika kami melihat sekitar dan menemukan perkembangan teknologi, komunikasi marketing, logistick, dan semua perubahan lain, banyak bisnis keluarga yang lupa bahwa mereka harus berubah, berevolusi. Mereka terlalu setia dan takut mengecewakan pendiri sehingga mereka enggan berubah, namun jika Anda tidak berubah, Anda akan mati. Terkadang, keluarga menyembunyikan semua masalah dan berpura-pura tidak ada yang terjadi, namun itu tidak mungkin.

Itu sisi terburuk, bagaimana dengan yang terbaik?

Bagusnya, sebagai keluarga, kami bisa duduk bersama, dan langsung setuju untuk melakukan sesuatu bersama. Mengapa? Karena di bisnis Dilmah, kami memiliki 10% pemegang saham umum. Di tahun 1970an, bursa saham Colombo berdiri dan mereka meminta ayah saya untuk mendaftarkan Dilmah, karena mereka menginginkan perusahaan teh. Kami adalah perusahaan teh pertama yang terdaftar di bursa saham Colombo. 

Para pemegang saham ini, melihat catatan keuangan kami dan bertanya, “mengapa Anda memberikan 1 milyar, 2 milyar ke yayasan amal? Ini konyol!” Sebagai keluarga, kami bisa menghadapi mereka bersama dan berkata, “tidak, ini keputusan kami, kami menguasai 90% saham. Kami tidak percaya bisnis ini harus bersifat ekstraktif, Anda tidak melakukan apa-apa!” Bukannya kami jahat pada mereka, namun kami memiliki prinsip bahwa sebuah bisnis harus juga memberi pengaruh baik pada lingkungan, karena kami bisa hidup juga karena lingkungan. Anda tidak bisa membuat teh berkualitas dari lingkungan yang buruk. Kami memliki pusat climate change, melakukan reboisasi di perkebunan teh kami, kami memiliki hutan, kami bahkan sudah menanam hampir 2 juta pohon. Secara komersil, semua hal ini tidak masuk akal! Jadi sisi positif bisnis keluarga, sebetulnya hal yang sangat positif ini, mengalahkan semua hal negatif lain.

Ketika Anda bicara soal “adaptasi”, hal apa yang Anda lakukan yang berbeda dengan yang ayah Anda lakukan?

Ketika saya bergabung dengan Dilmah, ada banyak sekali konflik karena ayah saya selalu bilang, “begini saja! Kamu harus mempelajari cara saya dan melakukannya!” Namun, seiring berjalannya waktu, ayah saya dan saya saling memahami satu sama lain. Saya banyak membuat kesalahan, saya ingat begitu lulus kuliah, saya meluncurkan lini produk Dilmah Sweets, produk karamel, bon bon, dan sejenisnya. Dilmah Sweets sangat menguntungkan, namun setelah beberapa waktu, kami mengabaikan ide tersebut karena ayah saya mengajarkan saya sebuah prinsip penting. 

Ketika Anda membangun sebuah bisnis, Anda harus tahu implikasinya. Ayah saya berkata bahwa integritas adalah hal terpenting. Artinya, ketika Anda menawarkan sesuatu kepada pelanggan, Anda harus bisa meletakkan tangan di depan dada Anda dan berkata, “saya tahu produk saya dan inilah yang terbaik dari produk sejenis!” Jika saya bilang ke pelanggan bahwa saya memberikan mereka produk manis terbaik, saya harus memahami produknya, dan ternyata saya tidak paham, saya tahunya teh. Dari situ, saya memasuki tahap yang, seperti Anda maksud “adaptasi”, namun saya menyebutnya “harmoni”

Ayah saya berkata, “inilah prinsip saya ketika membangun Dilmah: integritas, etika, rasa, kesegaran, dsb. Apapun yang kamu lakukan, jangan pernah mengubah hal tersebut, namun, bangunlah sesuatu berdasarkan hal tersebut.” Akhirnya saya paham bahwa ayah saya membangun bisnis berdasarkan dasar-dasar yang sakral dan tidak bisa dikompromikan.

Di 2003, kami meluncurkan lini produk bernama T-series, sebuah lini teh gourmet untuk generasi baru yang menggunakan teh single estate. Itu adalah era yang berbeda, dulu orang tidak mempedulikan istilah gourmet, premium, dsb. Sekarang, semua orang ingin tahu asal dari wine dan keju mereka, namun di 2003, tidak ada yang peduli, lebih seperti “berikan saya cheddar, yang termurah, dan saya akan happy saja”. Specialty merupakan hal yang sangat niche.

Apa yang saya lakukan adalah menggunakan desain yang sangat berbeda, sangat berwarna untuk generasi muda, karena saat itu, teh sangat tradisional. Saya mengadopsi konsep ayah saya dan membawanya lebih jauh, dari single origin menjadi single estate, dan saya mengemasnya dalam kemasan yang sangat berwarna, muda, dengan desain funky.

Lalu, bagaimana reaksinya?

Ia setuju, ia tidak terlalu suka, namun juga tidak terlalu benci (tertawa)! Baru-baru ini, kami pergi ke Shanghai dan kami melihat banyak sekali perubahan besar, dan akhirnya ia mulai memahami apa yang saya lakukan. Kami baru saja membuat Elixir of Ceylon Tea, sebuah ekstrak teh yang dibuat dari teh Ceylon yang dipetik tangan dan diekstrak dengan cara unik, memiliki hak paten, selama periode 24 jam. Intinya, sekali lagi, meski ekstrak teh ini ditujukan untuk bartender dan mixology untuk membuat cocktail, kami tetap menghormati prinsip dasar dan nilainilai dalam pembuatan teh. 

Jadi, apapun yang kami lakukan, entah itu gastronomy, mixology, kami akan selalu menghormati, daripada mengkompromikan, prinsip-prinsip dasar kami. Itu adalah dasar dari “adaptasi” yang kami lakukan. Prinsip yang ditanam ayah saya sejak tahun 1950an, selalu kami junjung tinggi hingga hari ini, sama seperti dulu, hanya saja kami mengekspresikannya dengan cara yang sangat berbeda sekarang.