herman tan

3 Lessons fromThe Iron Man Chef

On August 10th 2019, Association of Culinary Professionals (ACP) Indonesia invited Chef Heman Tan as a speaker for an event called “Basic Cooking Chinese Cuisine” in Modena Experience Center, Jakarta. The chef taught the students about Chinese cooking, but more importantly, gave them motivation based on his own story. It’s a story of how a bullied young boy, smoked drugs, suffering dyslexia, half deaf, becomes a 4 books author, a famous chef, owner of Iron Supper Club, a triathlon athlete, and an award winning ceramist.

Why people call me Iron Man Chef? Some people say that’s because Chef Heman loves to do ironman race. In this opportunity, I will tell you no! My Iron Man Chef means I came from a very difficult way. Today, you know me as the founder of Iron Supper Club, a professional chef, and a ceramic artist. How difficult it was before I reach today

When I was young, about Primary 3 (age 8-9), I’m half deaf, which means when I’m talking to you, I can only use my right ear to talk to you. If you stand at my left side, I can’t hear you. I’m also a dyslexic, it was a terrible experience for me, because I can’t read.

I was always being bullied and I dropped out from school because I can’t study properly. I still remember when I was in school, when I studied Chinese, because I didn’t know what to do, my teacher took an eraser, threw it at me and said, “Go die ah! If you can success, I will chop my head down!” So these are my early days of my childhood. And because of all this experience, people started to reject me, I felt helpless, nobody loves me, even my parents can’t accept me.

At age 12 years old, I started to smoke drug. And because of it, I went to rehabilitation center. Over time, I tried to conquer my journey. One of the points that I want to share with you is, ask yourself, “do you believe in yourself ?”

Believe in Yourself

Do you believe in yourself? That you can make it right now, schooling, and another 20 years, can you make it? I want to share with you about the ironman race. In this race, you need to swim 3,9 km, cycle for 180 km, and run for 42 km. How long did it take for me from start to finish? The first time, I completed in 11 hours, after that, because of some injury I completed it in 15 hours.

Why am I sharing you this example? In ironman race, if you don’t believe in yourself and train properly, you’ll never complete the race. Some people ask me, “is there any shortcuts?” I tell them, no shortcut, because I train everyday. Every morning, I do 10-18 km run, because if I don’t do that, I’ll never finish the race. Believe me, never!

Your journey is the same, if you say you want to be Chef, an F&B Manager, if you don’t study hard and train properly, you will never be successful. So working hard is very important, so does working wise. And for the young chefs, understanding ingredients is very important.

Know the Rule and Break it

The second lessons I want to share with you is know the rule and break it. You’ve learned how to fry sunny side up egg properly, then one day your boss tell you, “I don’t want sunny side up, I want something beyond it.” What can you do? You need to break the rule.

Do you know escargot? It’s one of my favorite dish. When I worked in a restaurant, my boss told me escargot is the restaurant’s signature, I can’t touch nor change it! However, this naughty boy here, change the escargot presentation.

In traditional cooking, you take out the escargot’s shell, sautee with garlic and butter, put it back to its shell, go to oven, come out, before you serve to customer you flambe it. I do the other way, I told my boss, that I would bring the flambe outside of the kitchen and flambe it in front of the customers. My boss told me I can’t do that, it’s very dangerous!

Did I break the rule? Of course, I know the basic but I break the rule. Breaking the rules allow you to be more creative. Whenever I present this dish in my restaurant in Singapore, everybody takes out their camera and post it on Instagram. Today, my boss is happily serving this dish in his restaurant.

3 years later, because I love escargot so much, I started to ask myself, “can I do another version of escargot?” And this is the version that I do, it’s called “The Garden of Escargot” and it was awarded by Cuisine & Wine Asia Magazine. So again, knowing the rule and break the rule. Today, if you happen to visit Singapore, come to my restaurant and enjoy The Garden of Escargot. And because of my love to ceramic, I even designed and made the ceramic!

Who knows about Chinese New Year dish called Pen Cai? We put so many ingredients together and we eat together in Chinese New Year. However, this dish requires around 10-12 people, sometimes it’s very difficult to find that many people. So, I created Pen Cai that can be enjoyed personally. I’m still holding my basic, but I broke the rule.

Make Failure Your Friend

The last one, is don’t be afraid, make failure your friend. I have failed many many times, even until today. But as journey goes on I tell myself, “I should not be afraid of failure!” Because when you start to afraid of failure, you will never be successful. Failure comes to you, every time. Who can tell me that he or she never failed before? You know why failure comes? Because it challenges you and it makes you a better person.

Back when I was a young boy with dyslexia, because I couldn’t study properly, the only thing I think I can do, is to be a chef, to be a cook, so I go to a school in Singapore called Shatec. When I go to the school, the school rejected me because I wasn’t qualified to be in the school. I walked out and cried. You know why I cried? Because to me, it was my last chance, and the school rejected me.

I remember clearly when I cried and walked out from the school, I told myself, “I’m not only want to be a chef, I want to be a very famous chef!” After that, I worked very very hard in my 20 years to be a chef. And thank God, now I’m a 4 books author, I have my own restaurant, I have my own TV channel. I want to share with you, live is never easy, just keep on working to pursue your dream.

Michelin star has come around the world and one of the journalist asked me, “Chef, if today your restaurant is not a Michelin star restaurant, do you still pursue your dream?” I looked at him, and I told him, “yes! Because I love cooking!”

How I can survive until today, is simply because I love to serve people. So ladies and gentleman, if you want to be a Chef, you must learn to serve people. If you don’t like to serve people, you can’t be in this industry. Because, our day to day work, we cook for people.


Pada 10 Agustus 2019, Association of Culinary Professionals (ACP) Indonesia mengundang Chef Heman Tan sebagai pembicara untuk acara yang berjudul “Basic Cooking Chinese Cuisine” di Modena Experience Center, Jakarta. Sang chef mengajarkan para murid mengenai masakan China, namun lebih penting lagi, memberikan mereka motivasi berdasarkan pengalaman nyatanya. Ini adalah cerita bagaimana seorang bocah yang sering dibully, terjerat narkoba, menderita dyslexia, setengah tuli, menjadi penulis 4 buku, seorang chef terkenal, pemilik restoran Iron Supper Club, atlit triathlon, dan ahli keramik yang mendapatkan penghargaan.

Mengapa orang memanggil saya Iron Man Chef ? Beberapa orang bilang itu karena Chef Heman suka mengikuti ironman race. Dalam kesempatan ini, saya katakana, tidak! Gelar Iron Man Chef saya datang karena jalan hidup saya yang sulit. Sekarang, Anda mengenal saya sebagai founder Iron Supper Club, chef profesional, dan seniman keramik. Seberapa sulit perjalanan saya sebelumnya?

Ketika masih muda, sekitar kelas 3 SD (umur 8-9), saya setengah tuli, artinya ketika saya berbicara dengan Anda, saya hanya mendengar menggunakan telinga kanan saya. Jika Anda berdiri di sisi kiri saya, saya tidak dapat mendengar Anda. Saya juga seorang pengidap dyslexia, ini adalah pengalaman yang sangat buruk bagi saya, karena saya tidak dapat membaca.

Saya selalu dibully dan saya drop out dari sekolah karena saya tidak dapat mengikuti kegiatan belajar dengan baik. Saya ingat ketika masih sekolah, di pelajaran bahasa China, karena saya tidak bisa apa-apa, guru saya mengambil penghapus papan, melemparnya ke saya dan berkata, “Kamu mati saja! Jika kamu sukses, saya akan potong kepala saya!” Kira-kira seperti ini masa kecil saya. Dan karena pengalaman semacam ini, orang-orang mulai menolak saya, saya tidak bisa berbuat apa-apa, tidak ada yang menyayangi saya, bahkan orang tua saya pun sulit menerima saya.

Pada umur 12, saya mulai mengkonsumsi narkoba. Dan karenanya, saya berakhir di pusat rehabilitasi. Seiring berjalannya waktu, saya mencoba menaklukkan tantangan hidup. Salah satu poin yang ingin saya bagikan pada Anda adalah, coba tanya diri Anda sendiri, “apakah Anda mempercayai diri Anda sendiri?”

Percaya Pada Diri Sendiri

Apakah Anda percaya pada diri Anda sendiri? Bahwa Anda akan bisa sukses, di sekolah, dan di 20 tahun ke depan, apakah Anda bisa mencapai cita-cita Anda? Saya ingin bercerita sedikit mengenai lomba ironman. Pada lomba ini, Anda harus berenang sepanjang 3,9 km, bersepeda 180 km, dan lari 42 km. Kira-kira berapa lama saya menyelesaikan lomba ini dari start hingga finish? Pertama kalinya, saya butuh 11 jam, setelah itu, karena cedera, saya menyelesaikannya dalam waktu 15 jam.

Mengapa saya cerita soal ini? Di lomba ironman, jika Anda tidak percaya pada diri Anda sendiri dan berlatih secara benar, Anda tidak akan pernah menyelesaikan lombanya. Beberapa orang bertanya, “apakah ada jalan pintas?” Saya selalu bilang, tidak ada, karena saya berlatih setiap hari. Setiap pagi, saya lari sejauh 10-18 km, karena jika saya tidak melakukannya, saya tidak akan mencapai finish. Percayalah, tidak akan!

Perjalanan Anda juga sama, jika Anda bilang ingin menjadi Chef, F&B Manager, jika Anda tidak belajar dan berlatih dengan baik, Anda tidak akan sukses. Jadi, kerja keras sangat penting, begitu pula bekerja dengan bijak. Dan untuk para chef muda, pemahaman akan bahan sangatlah penting.

Ketahui Aturan dan Langgarlah

Pelajaran kedua yang ingin saya bagikan adalah, ketahuilah peraturan dan langgarlah. Jika Anda tahu cara untuk menggoreng telur mata sapi dengan benar, kemudian satu hari bos Anda bilang, “saya tidak mau telur mata sapi, saya mau yang lain.” Apa yang bisa Anda lakukan? Anda harus melanggar aturan.

Anda tahu escargot (bekicot)? Ini adalah salah satu menu favorit saya. Ketika saya bekerja di satu restoran, bos saya bilang bahwa escargot adalah menu signature restoran, sehingga tidak ada yang boleh mengubahnya! Namun, bocah nakal ini, mengubah presentasi escargotnya. Secara tradisional, Anda mengeluarkan bekicot dari cangkangnya, tumis dengan bawang putih dan butter, mengembalikannya ke dalam cangkang, masukkan ke dalam oven, keluar, kemudian sebelum disajikan ke tamu, kami memflambenya. Saya melakukan cara lain, saya bilang ke bos bahwa saya akan membawa flambé keluar dari dapur dan memflambe di hadapan tamu. Bos saya bilang itu tidak boleh, terlalu berbahaya!

Apakah saya melanggar aturan? Tentu saja, saya tahu dasarnya namun saya melanggarnya. Melanggar aturan membuat Anda lebih kreatif. Ketika saya mempresentasikan hidangan ini di Singapura, semua orang akan mengambil kamera dan mempostingnya di Instagram. Sekarang, bos saya menyajikan hidangan ini dengan bangga di restorannya.

3 tahun kemudian, karena saya sangat suka escargot, saya mulai bertanya lagi, “bisakah saya membuat versi lain escargot?” Dan inilah versi barunya, yang saya namakan “The Garden of Escargot” dan menu ini mendapatkan penghargaan dari Cuisine & Wine Asia Magazine. Jadi sekali lagi, ketahui aturan dan langgarlah. Jika Anda sedang mengunjungi Singapura, datanglah ke resto saya dan nikmati The Garden of Escargot. Dan karena kecintaan saya pada keramik, saya bahkan mendesain dan membuat piringnya sendiri!

Anda tahu makanan Tahun Baru China yang namanya Pen Cai? Ada begitu banyak bahan yang disajikan berbarengan untuk dimakan bersama saat Imlek. Namun, menu ini harus dikonsumsi untuk 10-12 orang, dan terkadang sangat sulit untuk mencari orang sebanyak itu. Jadi, saya membuat Pen Cai yang bisa dinikmati secara personal. Saya tetap memegang dasarnya, namun saya melanggar aturan.

Jadikan Kegagalan Sebagai Teman

Yang terakhir, jangan takut, jadikan kegagalan sebagai teman. Saya sering sekali gagal, bahkan hingga hari ini. Namun sepanjang karir saya, saya selalu bilang pada diri sendiri, “saya tidak boleh takut gagal!” Karena ketika Anda mulai takut gagal, Anda tidak akan pernah sukses. Kegagalan datang pada Anda, setiap saat. Siapa yang berani bilang bahwa ia tidak pernah gagal sebelumnya? Anda tahu kenapa kegagalan datang? Karena kegagalan menantang Anda dan hal tersebut menjadikan Anda orang yang lebih baik.

Kembali lagi ketika saya masih bocah yang mengidap dyslexia, karena saya tidak bisa belajar dengan baik, satu-satunya hal yang saya pikir bisa saya lakukan adalah menjadi seorang chef, jadi saya pergi ke satu sekolah di Singapura yang bernama Shatec. Ketika saya ke sana, sekolah tersebut menolak saya karena saya tidak memenuhi kualifikasi. Saya berjalan keluar sambil menangis. Anda tahu kenapa saya menangis? Karena bagi saya, itulah kesempatan terakhir saya, dan sekolah tersebut menolak saya.

Saya ingat dengan jelas ketika saya menangis dan berjalan keluar, saya berkata pada diri saya, “saya tidak hanya ingin menjadi seorang chef, saya ingin menjadi chef yang sangat terkenal!” Setelah itu saya bekerja dengan sangat sangat keras selama 20 tahun untuk menjadi chef. Dan puji Tuhan, sekarang saya sudah menulis 4 buku, saya memiliki restoran saya sendiri, saya memiliki TV channel sendiri. Saya ingin bilang pada Anda, hidup tidak pernah mudah, namun teruslah kejar impian Anda.

Michelin star mulai ada di seluruh dunia dan salah seorang jurnalis bertanya pada saya, “Chef, jika hari ini restoran Anda tidak menjadi resto Michelin star, apakah Anda akan tetap mengejar impian Anda?” Saya melihatnya dan berkata, “Ya! Karena saya suka masak!”

Saya bisa bertahan hingga hari ini, semata karena saya suka melayani orang. Jadi tuan dan nyonya, jika Anda ingin menjadi Chef, Anda harus belajar melayani orang lain. Jika Anda tidak suka melayani orang, Anda tidak boleh berada di industri ini. Karena, keseharian kami, adalah memasak untuk orang lain.